This is a live mirror of the Perl 5 development currently hosted at https://github.com/perl/perl5
aa54bfcb8f4307285247b5612c57950d71d191ea
[perl5.git] / pod / perlreguts.pod
1 =head1 NAME
2
3 perlreguts - Description of the Perl regular expression engine.
4
5 =head1 DESCRIPTION
6
7 This document is an attempt to shine some light on the guts of the regex
8 engine and how it works. The regex engine represents a significant chunk
9 of the perl codebase, but is relatively poorly understood. This document
10 is a meagre attempt at addressing this situation. It is derived from the
11 author's experience, comments in the source code, other papers on the
12 regex engine, feedback on the perl5-porters mail list, and no doubt other
13 places as well.
14
15 B<WARNING!> It should be clearly understood that this document
16 represents the state of the regex engine as the author understands it at
17 the time of writing. It is B<NOT> an API definition; it is purely an
18 internals guide for those who want to hack the regex engine, or
19 understand how the regex engine works. Readers of this document are
20 expected to understand perl's regex syntax and its usage in detail. If
21 you want to learn about the basics of Perl's regular expressions, see
22 L<perlre>.
23
24 =head1 OVERVIEW
25
26 =head2 A quick note on terms
27
28 There is some debate as to whether to say "regexp" or "regex". In this
29 document we will use the term "regex" unless there is a special reason
30 not to, in which case we will explain why.
31
32 When speaking about regexes we need to distinguish between their source
33 code form and their internal form. In this document we will use the term
34 "pattern" when we speak of their textual, source code form, the term
35 "program" when we speak of their internal representation. These
36 correspond to the terms I<S-regex> and I<B-regex> that Mark Jason
37 Dominus employs in his paper on "Rx" ([1] in L</REFERENCES>).
38
39 =head2 What is a regular expression engine?
40
41 A regular expression engine is a program that takes a set of constraints
42 specified in a mini-language, and then applies those constraints to a
43 target string, and determines whether or not the string satisfies the
44 constraints. See L<perlre> for a full definition of the language.
45
46 So in less grandiose terms the first part of the job is to turn a pattern into
47 something the computer can efficiently use to find the matching point in
48 the string, and the second part is performing the search itself.
49
50 To do this we need to produce a program by parsing the text. We then
51 need to execute the program to find the point in the string that
52 matches. And we need to do the whole thing efficiently.
53
54 =head2 Structure of a Regexp Program
55
56 =head3 High Level
57
58 Although it is a bit confusing and some people object to the terminology, it
59 is worth taking a look at a comment that has
60 been in F<regexp.h> for years:
61
62 I<This is essentially a linear encoding of a nondeterministic
63 finite-state machine (aka syntax charts or "railroad normal form" in
64 parsing technology).>
65
66 The term "railroad normal form" is a bit esoteric, with "syntax
67 diagram/charts", or "railroad diagram/charts" being more common terms.
68 Nevertheless it provides a useful mental image of a regex program: each
69 node can be thought of as a unit of track, with a single entry and in
70 most cases a single exit point (there are pieces of track that fork, but
71 statistically not many), and the whole forms a layout with a
72 single entry and single exit point. The matching process can be thought
73 of as a car that moves along the track, with the particular route through
74 the system being determined by the character read at each possible
75 connector point. A car can fall off the track at any point but it may
76 only proceed as long as it matches the track.
77
78 Thus the pattern C</foo(?:\w+|\d+|\s+)bar/> can be thought of as the
79 following chart:
80
81                       [start]
82                          |
83                        <foo>
84                          |
85                    +-----+-----+
86                    |     |     |
87                  <\w+> <\d+> <\s+>
88                    |     |     |
89                    +-----+-----+
90                          |
91                        <bar>
92                          |
93                        [end]
94
95 The truth of the matter is that perl's regular expressions these days are
96 much more complex than this kind of structure, but visualising it this way
97 can help when trying to get your bearings, and it matches the
98 current implementation pretty closely.
99
100 To be more precise, we will say that a regex program is an encoding
101 of a graph. Each node in the graph corresponds to part of
102 the original regex pattern, such as a literal string or a branch,
103 and has a pointer to the nodes representing the next component
104 to be matched. Since "node" and "opcode" already have other meanings in the
105 perl source, we will call the nodes in a regex program "regops".
106
107 The program is represented by an array of C<regnode> structures, one or
108 more of which represent a single regop of the program. Struct
109 C<regnode> is the smallest struct needed, and has a field structure which is
110 shared with all the other larger structures.
111
112 The "next" pointers of all regops except C<BRANCH> implement concatenation;
113 a "next" pointer with a C<BRANCH> on both ends of it is connecting two
114 alternatives.  [Here we have one of the subtle syntax dependencies: an
115 individual C<BRANCH> (as opposed to a collection of them) is never
116 concatenated with anything because of operator precedence.]
117
118 The operand of some types of regop is a literal string; for others,
119 it is a regop leading into a sub-program.  In particular, the operand
120 of a C<BRANCH> node is the first regop of the branch.
121
122 B<NOTE>: As the railroad metaphor suggests, this is B<not> a tree
123 structure:  the tail of the branch connects to the thing following the
124 set of C<BRANCH>es.  It is a like a single line of railway track that
125 splits as it goes into a station or railway yard and rejoins as it comes
126 out the other side.
127
128 =head3 Regops
129
130 The base structure of a regop is defined in F<regexp.h> as follows:
131
132     struct regnode {
133         U8  flags;    /* Various purposes, sometimes overridden */
134         U8  type;     /* Opcode value as specified by regnodes.h */
135         U16 next_off; /* Offset in size regnode */
136     };
137
138 Other larger C<regnode>-like structures are defined in F<regcomp.h>. They
139 are almost like subclasses in that they have the same fields as
140 C<regnode>, with possibly additional fields following in
141 the structure, and in some cases the specific meaning (and name)
142 of some of base fields are overridden. The following is a more
143 complete description.
144
145 =over 4
146
147 =item C<regnode_1>
148
149 =item C<regnode_2>
150
151 C<regnode_1> structures have the same header, followed by a single
152 four-byte argument; C<regnode_2> structures contain two two-byte
153 arguments instead:
154
155     regnode_1                U32 arg1;
156     regnode_2                U16 arg1;  U16 arg2;
157
158 =item C<regnode_string>
159
160 C<regnode_string> structures, used for literal strings, follow the header
161 with a one-byte length and then the string data. Strings are padded on
162 the end with zero bytes so that the total length of the node is a
163 multiple of four bytes:
164
165     regnode_string           char string[1];
166                              U8 str_len; /* overrides flags */
167
168 =item C<regnode_charclass>
169
170 Character classes are represented by C<regnode_charclass> structures,
171 which have a four-byte argument and then a 32-byte (256-bit) bitmap
172 indicating which characters are included in the class.
173
174     regnode_charclass        U32 arg1;
175                              char bitmap[ANYOF_BITMAP_SIZE];
176
177 =item C<regnode_charclass_class>
178
179 There is also a larger form of a char class structure used to represent
180 POSIX char classes called C<regnode_charclass_class> which has an
181 additional 4-byte (32-bit) bitmap indicating which POSIX char class
182 have been included.
183
184     regnode_charclass_class  U32 arg1;
185                              char bitmap[ANYOF_BITMAP_SIZE];
186                              char classflags[ANYOF_CLASSBITMAP_SIZE];
187
188 =back
189
190 F<regnodes.h> defines an array called C<regarglen[]> which gives the size
191 of each opcode in units of C<size regnode> (4-byte). A macro is used
192 to calculate the size of an C<EXACT> node based on its C<str_len> field.
193
194 The regops are defined in F<regnodes.h> which is generated from
195 F<regcomp.sym> by F<regcomp.pl>. Currently the maximum possible number
196 of distinct regops is restricted to 256, with about a quarter already
197 used.
198
199 A set of macros makes accessing the fields
200 easier and more consistent. These include C<OP()>, which is used to determine
201 the type of a C<regnode>-like structure; C<NEXT_OFF()>, which is the offset to
202 the next node (more on this later); C<ARG()>, C<ARG1()>, C<ARG2()>, C<ARG_SET()>,
203 and equivalents for reading and setting the arguments; and C<STR_LEN()>,
204 C<STRING()> and C<OPERAND()> for manipulating strings and regop bearing
205 types.
206
207 =head3 What regop is next?
208
209 There are three distinct concepts of "next" in the regex engine, and
210 it is important to keep them clear.
211
212 =over 4
213
214 =item *
215
216 There is the "next regnode" from a given regnode, a value which is
217 rarely useful except that sometimes it matches up in terms of value
218 with one of the others, and that sometimes the code assumes this to
219 always be so.
220
221 =item *
222
223 There is the "next regop" from a given regop/regnode. This is the
224 regop physically located after the the current one, as determined by
225 the size of the current regop. This is often useful, such as when
226 dumping the structure we use this order to traverse. Sometimes the code
227 assumes that the "next regnode" is the same as the "next regop", or in
228 other words assumes that the sizeof a given regop type is always going
229 to be one regnode large.
230
231 =item *
232
233 There is the "regnext" from a given regop. This is the regop which
234 is reached by jumping forward by the value of C<NEXT_OFF()>,
235 or in a few cases for longer jumps by the C<arg1> field of the C<regnode_1>
236 structure. The subroutine C<regnext()> handles this transparently.
237 This is the logical successor of the node, which in some cases, like
238 that of the C<BRANCH> regop, has special meaning.
239
240 =back
241
242 =head1 Process Overview
243
244 Broadly speaking, performing a match of a string against a pattern
245 involves the following steps:
246
247 =over 5
248
249 =item A. Compilation
250
251 =over 5
252
253 =item 1. Parsing for size
254
255 =item 2. Parsing for construction
256
257 =item 3. Peep-hole optimisation and analysis
258
259 =back
260
261 =item B. Execution
262
263 =over 5
264
265 =item 4. Start position and no-match optimisations
266
267 =item 5. Program execution
268
269 =back
270
271 =back
272
273
274 Where these steps occur in the actual execution of a perl program is
275 determined by whether the pattern involves interpolating any string
276 variables. If interpolation occurs, then compilation happens at run time. If it
277 does not, then compilation is performed at compile time. (The C</o> modifier changes this,
278 as does C<qr//> to a certain extent.) The engine doesn't really care that
279 much.
280
281 =head2 Compilation
282
283 This code resides primarily in F<regcomp.c>, along with the header files
284 F<regcomp.h>, F<regexp.h> and F<regnodes.h>.
285
286 Compilation starts with C<pregcomp()>, which is mostly an initialisation
287 wrapper which farms work out to two other routines for the heavy lifting: the
288 first is C<reg()>, which is the start point for parsing; the second,
289 C<study_chunk()>, is responsible for optimisation.
290
291 Initialisation in C<pregcomp()> mostly involves the creation and data-filling
292 of a special structure, C<RExC_state_t> (defined in F<regcomp.c>).
293 Almost all internally-used routines in F<regcomp.h> take a pointer to one
294 of these structures as their first argument, with the name C<pRExC_state>.
295 This structure is used to store the compilation state and contains many
296 fields. Likewise there are many macros which operate on this
297 variable: anything that looks like C<RExC_xxxx> is a macro that operates on
298 this pointer/structure.
299
300 =head3 Parsing for size
301
302 In this pass the input pattern is parsed in order to calculate how much
303 space is needed for each regop we would need to emit. The size is also
304 used to determine whether long jumps will be required in the program.
305
306 This stage is controlled by the macro C<SIZE_ONLY> being set.
307
308 The parse proceeds pretty much exactly as it does during the
309 construction phase, except that most routines are short-circuited to
310 change the size field C<RExC_size> and not do anything else.
311
312 =head3 Parsing for construction
313
314 Once the size of the program has been determined, the pattern is parsed
315 again, but this time for real. Now C<SIZE_ONLY> will be false, and the
316 actual construction can occur.
317
318 C<reg()> is the start of the parse process. It is responsible for
319 parsing an arbitrary chunk of pattern up to either the end of the
320 string, or the first closing parenthesis it encounters in the pattern.
321 This means it can be used to parse the top-level regex, or any section
322 inside of a grouping parenthesis. It also handles the "special parens"
323 that perl's regexes have. For instance when parsing C</x(?:foo)y/> C<reg()>
324 will at one point be called to parse from the "?" symbol up to and
325 including the ")".
326
327 Additionally, C<reg()> is responsible for parsing the one or more
328 branches from the pattern, and for "finishing them off" by correctly
329 setting their next pointers. In order to do the parsing, it repeatedly
330 calls out to C<regbranch()>, which is responsible for handling up to the
331 first C<|> symbol it sees.
332
333 C<regbranch()> in turn calls C<regpiece()> which
334 handles "things" followed by a quantifier. In order to parse the
335 "things", C<regatom()> is called. This is the lowest level routine which
336 parses out constant strings, character classes, and the
337 various special symbols like C<$>. If C<regatom()> encounters a "("
338 character it in turn calls C<reg()>.
339
340 The routine C<regtail()> is called by both C<reg()>, C<regbranch()>
341 in order to "set the tail pointer" correctly. When executing and
342 we get to the end of a branch, we need to go to the node following the
343 grouping parens. When parsing, however, we don't know where the end will
344 be until we get there, so when we do we must go back and update the
345 offsets as appropriate. C<regtail> is used to make this easier.
346
347 A subtlety of the parsing process means that a regex like C</foo/> is
348 originally parsed into an alternation with a single branch. It is only
349 afterwards that the optimiser converts single branch alternations into the
350 simpler form.
351
352 =head3 Parse Call Graph and a Grammar
353
354 The call graph looks like this:
355
356     reg()                        # parse a top level regex, or inside of parens
357         regbranch()              # parse a single branch of an alternation
358             regpiece()           # parse a pattern followed by a quantifier
359                 regatom()        # parse a simple pattern
360                     regclass()   #   used to handle a class
361                     reg()        #   used to handle a parenthesised subpattern
362                     ....
363             ...
364             regtail()            # finish off the branch
365         ...
366         regtail()                # finish off the branch sequence. Tie each
367                                  # branch's tail to the tail of the sequence
368                                  # (NEW) In Debug mode this is
369                                  # regtail_study().
370
371 A grammar form might be something like this:
372
373     atom  : constant | class
374     quant : '*' | '+' | '?' | '{min,max}'
375     _branch: piece
376            | piece _branch
377            | nothing
378     branch: _branch
379           | _branch '|' branch
380     group : '(' branch ')'
381     _piece: atom | group
382     piece : _piece
383           | _piece quant
384
385 =head3 Debug Output
386
387 In the 5.9.x development version of perl you can C<< use re Debug => 'PARSE'; >> to see some trace
388 information about the parse process. We will start with some simple
389 patterns and build up to more complex patterns.
390
391 So when we parse C</foo/> we see something like the following table. The
392 left shows what is being parsed, and the number indicates where the next regop
393 would go. The stuff on the right is the trace output of the graph. The
394 names are chosen to be short to make it less dense on the screen. 'tsdy'
395 is a special form of C<regtail()> which does some extra analysis.
396
397  >foo<             1    reg
398                           brnc
399                             piec
400                               atom
401  ><                4      tsdy~ EXACT <foo> (EXACT) (1)
402                               ~ attach to END (3) offset to 2
403
404 The resulting program then looks like:
405
406    1: EXACT <foo>(3)
407    3: END(0)
408
409 As you can see, even though we parsed out a branch and a piece, it was ultimately
410 only an atom. The final program shows us how things work. We have an C<EXACT> regop,
411 followed by an C<END> regop. The number in parens indicates where the C<regnext> of
412 the node goes. The C<regnext> of an C<END> regop is unused, as C<END> regops mean
413 we have successfully matched. The number on the left indicates the position of
414 the regop in the regnode array.
415
416 Now let's try a harder pattern. We will add a quantifier, so now we have the pattern
417 C</foo+/>. We will see that C<regbranch()> calls C<regpiece()> twice.
418
419  >foo+<            1    reg
420                           brnc
421                             piec
422                               atom
423  >o+<              3        piec
424                               atom
425  ><                6        tail~ EXACT <fo> (1)
426                    7      tsdy~ EXACT <fo> (EXACT) (1)
427                               ~ PLUS (END) (3)
428                               ~ attach to END (6) offset to 3
429
430 And we end up with the program:
431
432    1: EXACT <fo>(3)
433    3: PLUS(6)
434    4:   EXACT <o>(0)
435    6: END(0)
436
437 Now we have a special case. The C<EXACT> regop has a C<regnext> of 0. This is
438 because if it matches it should try to match itself again. The C<PLUS> regop
439 handles the actual failure of the C<EXACT> regop and acts appropriately (going
440 to regnode 6 if the C<EXACT> matched at least once, or failing if it didn't).
441
442 Now for something much more complex: C</x(?:foo*|b[a][rR])(foo|bar)$/>
443
444  >x(?:foo*|b...    1    reg
445                           brnc
446                             piec
447                               atom
448  >(?:foo*|b[...    3        piec
449                               atom
450  >?:foo*|b[a...                 reg
451  >foo*|b[a][...                   brnc
452                                     piec
453                                       atom
454  >o*|b[a][rR...    5                piec
455                                       atom
456  >|b[a][rR])...    8                tail~ EXACT <fo> (3)
457  >b[a][rR])(...    9              brnc
458                   10                piec
459                                       atom
460  >[a][rR])(f...   12                piec
461                                       atom
462  >a][rR])(fo...                         clas
463  >[rR])(foo|...   14                tail~ EXACT <b> (10)
464                                     piec
465                                       atom
466  >rR])(foo|b...                         clas
467  >)(foo|bar)...   25                tail~ EXACT <a> (12)
468                                   tail~ BRANCH (3)
469                   26              tsdy~ BRANCH (END) (9)
470                                       ~ attach to TAIL (25) offset to 16
471                                   tsdy~ EXACT <fo> (EXACT) (4)
472                                       ~ STAR (END) (6)
473                                       ~ attach to TAIL (25) offset to 19
474                                   tsdy~ EXACT <b> (EXACT) (10)
475                                       ~ EXACT <a> (EXACT) (12)
476                                       ~ ANYOF[Rr] (END) (14)
477                                       ~ attach to TAIL (25) offset to 11
478  >(foo|bar)$<               tail~ EXACT <x> (1)
479                             piec
480                               atom
481  >foo|bar)$<                    reg
482                   28              brnc
483                                     piec
484                                       atom
485  >|bar)$<         31              tail~ OPEN1 (26)
486  >bar)$<                          brnc
487                   32                piec
488                                       atom
489  >)$<             34              tail~ BRANCH (28)
490                   36              tsdy~ BRANCH (END) (31)
491                                       ~ attach to CLOSE1 (34) offset to 3
492                                   tsdy~ EXACT <foo> (EXACT) (29)
493                                       ~ attach to CLOSE1 (34) offset to 5
494                                   tsdy~ EXACT <bar> (EXACT) (32)
495                                       ~ attach to CLOSE1 (34) offset to 2
496  >$<                        tail~ BRANCH (3)
497                                 ~ BRANCH (9)
498                                 ~ TAIL (25)
499                             piec
500                               atom
501  ><               37        tail~ OPEN1 (26)
502                                 ~ BRANCH (28)
503                                 ~ BRANCH (31)
504                                 ~ CLOSE1 (34)
505                   38      tsdy~ EXACT <x> (EXACT) (1)
506                               ~ BRANCH (END) (3)
507                               ~ BRANCH (END) (9)
508                               ~ TAIL (END) (25)
509                               ~ OPEN1 (END) (26)
510                               ~ BRANCH (END) (28)
511                               ~ BRANCH (END) (31)
512                               ~ CLOSE1 (END) (34)
513                               ~ EOL (END) (36)
514                               ~ attach to END (37) offset to 1
515
516 Resulting in the program
517
518    1: EXACT <x>(3)
519    3: BRANCH(9)
520    4:   EXACT <fo>(6)
521    6:   STAR(26)
522    7:     EXACT <o>(0)
523    9: BRANCH(25)
524   10:   EXACT <ba>(14)
525   12:   OPTIMIZED (2 nodes)
526   14:   ANYOF[Rr](26)
527   25: TAIL(26)
528   26: OPEN1(28)
529   28:   TRIE-EXACT(34)
530         [StS:1 Wds:2 Cs:6 Uq:5 #Sts:7 Mn:3 Mx:3 Stcls:bf]
531           <foo>
532           <bar>
533   30:   OPTIMIZED (4 nodes)
534   34: CLOSE1(36)
535   36: EOL(37)
536   37: END(0)
537
538 Here we can see a much more complex program, with various optimisations in
539 play. At regnode 10 we see an example where a character class with only
540 one character in it was turned into an C<EXACT> node. We can also see where
541 an entire alternation was turned into a C<TRIE-EXACT> node. As a consequence,
542 some of the regnodes have been marked as optimised away. We can see that
543 the C<$> symbol has been converted into an C<EOL> regop, a special piece of
544 code that looks for C<\n> or the end of the string.
545
546 The next pointer for C<BRANCH>es is interesting in that it points at where
547 execution should go if the branch fails. When executing if the engine
548 tries to traverse from a branch to a C<regnext> that isn't a branch then
549 the engine will know that the entire set of branches have failed.
550
551 =head3 Peep-hole Optimisation and Analysis
552
553 The regular expression engine can be a weighty tool to wield. On long
554 strings and complex patterns it can end up having to do a lot of work
555 to find a match, and even more to decide that no match is possible.
556 Consider a situation like the following pattern.
557
558    'ababababababababababab' =~ /(a|b)*z/
559
560 The C<(a|b)*> part can match at every char in the string, and then fail
561 every time because there is no C<z> in the string. So obviously we can
562 avoid using the regex engine unless there is a C<z> in the string.
563 Likewise in a pattern like:
564
565    /foo(\w+)bar/
566
567 In this case we know that the string must contain a C<foo> which must be
568 followed by C<bar>. We can use Fast Boyer-Moore matching as implemented
569 in C<fbm_instr()> to find the location of these strings. If they don't exist
570 then we don't need to resort to the much more expensive regex engine.
571 Even better, if they do exist then we can use their positions to
572 reduce the search space that the regex engine needs to cover to determine
573 if the entire pattern matches.
574
575 There are various aspects of the pattern that can be used to facilitate
576 optimisations along these lines:
577
578 =over 5
579
580 =item * anchored fixed strings
581
582 =item * floating fixed strings
583
584 =item * minimum and maximum length requirements
585
586 =item * start class
587
588 =item * Beginning/End of line positions
589
590 =back
591
592 Another form of optimisation that can occur is post-parse "peep-hole"
593 optimisations, where inefficient constructs are replaced by
594 more efficient constructs. An example of this are C<TAIL> regops which are used
595 during parsing to mark the end of branches and the end of groups. These
596 regops are used as place-holders during construction and "always match"
597 so they can be "optimised away" by making the things that point to the
598 C<TAIL> point to thing that the C<TAIL> points to, thus "skipping" the node.
599
600 Another optimisation that can occur is that of "C<EXACT> merging" which is
601 where two consecutive C<EXACT> nodes are merged into a single
602 regop. An even more aggressive form of this is that a branch
603 sequence of the form C<EXACT BRANCH ... EXACT> can be converted into a
604 C<TRIE-EXACT> regop.
605
606 All of this occurs in the routine C<study_chunk()> which uses a special
607 structure C<scan_data_t> to store the analysis that it has performed, and
608 does the "peep-hole" optimisations as it goes.
609
610 The code involved in C<study_chunk()> is extremely cryptic. Be careful. :-)
611
612 =head2 Execution
613
614 Execution of a regex generally involves two phases, the first being
615 finding the start point in the string where we should match from,
616 and the second being running the regop interpreter.
617
618 If we can tell that there is no valid start point then we don't bother running
619 interpreter at all. Likewise, if we know from the analysis phase that we
620 cannot detect a short-cut to the start position, we go straight to the
621 interpreter.
622
623 The two entry points are C<re_intuit_start()> and C<pregexec()>. These routines
624 have a somewhat incestuous relationship with overlap between their functions,
625 and C<pregexec()> may even call C<re_intuit_start()> on its own. Nevertheless
626 other parts of the the perl source code may call into either, or both.
627
628 Execution of the interpreter itself used to be recursive. Due to the
629 efforts of Dave Mitchell in the 5.9.x development track, it is now iterative. Now an
630 internal stack is maintained on the heap and the routine is fully
631 iterative. This can make it tricky as the code is quite conservative
632 about what state it stores, with the result that that two consecutive lines in the
633 code can actually be running in totally different contexts due to the
634 simulated recursion.
635
636 =head3 Start position and no-match optimisations
637
638 C<re_intuit_start()> is responsible for handling start points and no-match
639 optimisations as determined by the results of the analysis done by
640 C<study_chunk()> (and described in L<Peep-hole Optimisation and Analysis>).
641
642 The basic structure of this routine is to try to find the start- and/or
643 end-points of where the pattern could match, and to ensure that the string
644 is long enough to match the pattern. It tries to use more efficient
645 methods over less efficient methods and may involve considerable
646 cross-checking of constraints to find the place in the string that matches.
647 For instance it may try to determine that a given fixed string must be
648 not only present but a certain number of chars before the end of the
649 string, or whatever.
650
651 It calls several other routines, such as C<fbm_instr()> which does
652 Fast Boyer Moore matching and C<find_byclass()> which is responsible for
653 finding the start using the first mandatory regop in the program.
654
655 When the optimisation criteria have been satisfied, C<reg_try()> is called
656 to perform the match.
657
658 =head3 Program execution
659
660 C<pregexec()> is the main entry point for running a regex. It contains
661 support for initialising the regex interpreter's state, running
662 C<re_intuit_start()> if needed, and running the interpreter on the string
663 from various start positions as needed. When it is necessary to use
664 the regex interpreter C<pregexec()> calls C<regtry()>.
665
666 C<regtry()> is the entry point into the regex interpreter. It expects
667 as arguments a pointer to a C<regmatch_info> structure and a pointer to
668 a string.  It returns an integer 1 for success and a 0 for failure.
669 It is basically a set-up wrapper around C<regmatch()>.
670
671 C<regmatch> is the main "recursive loop" of the interpreter. It is
672 basically a giant switch statement that implements a state machine, where
673 the possible states are the regops themselves, plus a number of additional
674 intermediate and failure states. A few of the states are implemented as
675 subroutines but the bulk are inline code.
676
677 =head1 MISCELLANEOUS
678
679 =head2 Unicode and Localisation Support
680
681 When dealing with strings containing characters that cannot be represented
682 using an eight-bit character set, perl uses an internal representation
683 that is a permissive version of Unicode's UTF-8 encoding[2]. This uses single
684 bytes to represent characters from the ASCII character set, and sequences
685 of two or more bytes for all other characters. (See L<perlunitut>
686 for more information about the relationship between UTF-8 and perl's
687 encoding, utf8 -- the difference isn't important for this discussion.)
688
689 No matter how you look at it, Unicode support is going to be a pain in a
690 regex engine. Tricks that might be fine when you have 256 possible
691 characters often won't scale to handle the size of the UTF-8 character
692 set.  Things you can take for granted with ASCII may not be true with
693 Unicode. For instance, in ASCII, it is safe to assume that
694 C<sizeof(char1) == sizeof(char2)>, but in UTF-8 it isn't. Unicode case folding is
695 vastly more complex than the simple rules of ASCII, and even when not
696 using Unicode but only localised single byte encodings, things can get
697 tricky (for example, GERMAN-SHARP-ESS should match 'SS' in localised
698 case-insensitive matching).
699
700 Making things worse is that UTF-8 support was a later addition to the
701 regex engine (as it was to perl) and this necessarily  made things a lot
702 more complicated. Obviously it is easier to design a regex engine with
703 Unicode support in mind from the beginning than it is to retrofit it to
704 one that wasn't.
705
706 Nearly all regops that involve looking at the input string have
707 two cases, one for UTF-8, and one not. In fact, it's often more complex
708 than that, as the pattern may be UTF-8 as well.
709
710 Care must be taken when making changes to make sure that you handle
711 UTF-8 properly, both at compile time and at execution time, including
712 when the string and pattern are mismatched.
713
714 The following comment in F<regcomp.h> gives an example of exactly how
715 tricky this can be:
716
717     Two problematic code points in Unicode casefolding of EXACT nodes:
718
719     U+0390 - GREEK SMALL LETTER IOTA WITH DIALYTIKA AND TONOS
720     U+03B0 - GREEK SMALL LETTER UPSILON WITH DIALYTIKA AND TONOS
721
722     which casefold to
723
724     Unicode                      UTF-8
725
726     U+03B9 U+0308 U+0301         0xCE 0xB9 0xCC 0x88 0xCC 0x81
727     U+03C5 U+0308 U+0301         0xCF 0x85 0xCC 0x88 0xCC 0x81
728
729     This means that in case-insensitive matching (or "loose matching",
730     as Unicode calls it), an EXACTF of length six (the UTF-8 encoded
731     byte length of the above casefolded versions) can match a target
732     string of length two (the byte length of UTF-8 encoded U+0390 or
733     U+03B0). This would rather mess up the minimum length computation.
734
735     What we'll do is to look for the tail four bytes, and then peek
736     at the preceding two bytes to see whether we need to decrease
737     the minimum length by four (six minus two).
738
739     Thanks to the design of UTF-8, there cannot be false matches:
740     A sequence of valid UTF-8 bytes cannot be a subsequence of
741     another valid sequence of UTF-8 bytes.
742
743 =head2 Base Struct
744
745 F<regexp.h> contains the base structure definition:
746
747     typedef struct regexp {
748         I32 *startp;
749         I32 *endp;
750         regexp_paren_ofs *swap;
751         regnode *regstclass;
752         struct reg_substr_data *substrs;
753         char *precomp;          /* pre-compilation regular expression */
754         struct reg_data *data;  /* Additional data. */
755         char *subbeg;           /* saved or original string
756                                    so \digit works forever. */
757     #ifdef PERL_OLD_COPY_ON_WRITE
758         SV *saved_copy;         /* If non-NULL, SV which is COW from original */
759     #endif
760         U32 *offsets;           /* offset annotations 20001228 MJD */
761         I32 sublen;             /* Length of string pointed by subbeg */
762         I32 refcnt;
763         I32 minlen;             /* mininum length of string to match */
764         I32 minlenret;          /* mininum possible length of $& */
765         I32 prelen;             /* length of precomp */
766         U32 nparens;            /* number of parentheses */
767         U32 lastparen;          /* last paren matched */
768         U32 lastcloseparen;     /* last paren matched */
769         U32 reganch;            /* Internal use only +
770                                    Tainted information used by regexec? */
771         HV *paren_names;        /* Paren names */
772         const struct regexp_engine* engine;
773         regnode program[1];     /* Unwarranted chumminess with compiler. */
774     } regexp;
775
776 =over 5
777
778 =item C<program>
779
780 Compiled program. Inlined into the structure so the entire struct can be
781 treated as a single blob.
782
783 =item C<data>
784
785 This field points at a reg_data structure, which is defined as follows
786
787     struct reg_data {
788         U32 count;
789         U8 *what;
790         void* data[1];
791     };
792
793 This structure is used for handling data structures that the regex engine
794 needs to handle specially during a clone or free operation on the compiled
795 product. Each element in the data array has a corresponding element in the
796 what array. During compilation regops that need special structures stored
797 will add an element to each array using the add_data() routine and then store
798 the index in the regop.
799
800 =item C<nparens>, C<lasparen>, and C<lastcloseparen>
801
802 These fields are used to keep track of how many paren groups could be matched
803 in the pattern, which was the last open paren to be entered, and which was
804 the last close paren to be entered.
805
806 =item C<startp>, C<endp>, C<swap>
807
808 These fields store arrays that are used to hold the offsets of the begining
809 and end of each capture group that has matched. -1 is used to indicate no match.
810
811 C<swap> is an extra set of startp/endp stored in a C<regexp_paren_ofs>
812 struct. This is used when the last successful match was from same pattern
813 as the current pattern, so that a partial match doesn't overwrite the
814 previous match's results. When this field is data filled the matching
815 engine will swap buffers before every match attempt. If the match fails,
816 then it swaps them back. If it's successful it leaves them. This field
817 is populated on demand and is by default null.
818
819 These are the source for @- and @+.
820
821 =item C<subbeg> C<sublen> C<saved_copy>
822
823 These are used during execution phase for managing search and replace
824 patterns.
825
826 =item C<precomp> C<prelen> C<offsets>
827
828 Used for debugging purposes. C<precomp> holds a copy of the pattern
829 that was compiled, offsets holds a mapping of offset in the C<program>
830 to offset in the C<precomp> string. This is only used by ActiveStates
831 visual regex debugger.
832
833 =item C<reg_substr_data>
834
835 Holds information on the longest string that must occur at a fixed
836 offset from the start of the pattern, and the longest string that must
837 occur at a floating offset from the start of the pattern. Used to do
838 Fast-Boyer-Moore searches on the string to find out if its worth using
839 the regex engine at all, and if so where in the string to search.
840
841 =item C<regstclass>
842
843 Special regop that is used by C<re_intuit_start()> to check if a pattern
844 can match at a certain position. For instance if the regex engine knows
845 that the pattern must start with a 'Z' then it can scan the string until
846 it finds one and then launch the regex engine from there. The routine
847 that handles this is called C<find_by_class()>. Sometimes this field
848 points at a regop embedded in the program, and sometimes it points at
849 an independent synthetic regop that has been constructed by the optimiser.
850
851 =item C<minlen> C<minlenret>
852
853 C<minlen> is the minimum string length required for the pattern to match. 
854 This is used to prune the search space by not bothering to match any 
855 closer to the end of a string than would allow a match. For instance 
856 there is no point in even starting the regex engine if the minlen is 
857 10 but the string is only 5 characters long. There is no way that the 
858 pattern can match.
859
860 C<minlenret> is the minimum length of the string that would be found
861 in $& after a match. 
862
863 The difference between C<minlen> and C<minlenret> can be seen in the
864 following pattern:
865
866   /ns(?=\d)/
867
868 where the C<minlen> would be 3 but the minlen ret would only be 2 as 
869 the \d is required to match but is not actually included in the matched
870 content. This distinction is particularly important as the substitution
871 logic uses the C<minlenret> to tell whether it can do in-place substition
872 which can result in considerable speedup.
873
874 =item C<reganch>
875
876 This is used to store various flags about the pattern, such as whether it
877 contains a \G or a ^ or $ symbol.
878
879 =item C<paren_names>
880
881 This is a hash used internally to track named capture buffers and their
882 offsets. The keys are the names of the buffers the values are dualvars,
883 with the IV slot holding the number of buffers with the given name and the
884 pv being an embedded array of I32.  The values may also be contained
885 independently in the data array in cases where named backreferences are
886 used.
887
888 =item C<refcnt>
889
890 The number of times the structure is referenced. When this falls to 0
891 the regexp is automatically freed by a call to pregfree.
892
893 =item C<engine>
894
895 This field points at a regexp_engine structure which contains pointers
896 to the subroutine that are to be used for performing a match. It
897 is the compiling routines responsibility to populate this field before
898 returning the regexp object.
899
900 =back
901
902 =head2 Pluggable Interface
903
904 As of Perl 5.9.5 there is a new interface for using other regexp engines
905 than the default one.  Each engine is supposed to provide access to
906 a constant structure of the following format:
907
908     typedef struct regexp_engine {
909         regexp* (*comp) (pTHX_ char* exp, char* xend, PMOP* pm);
910         I32     (*exec) (pTHX_ regexp* prog, char* stringarg, char* strend,
911                             char* strbeg, I32 minend, SV* screamer,
912                             void* data, U32 flags);
913         char*   (*intuit) (pTHX_ regexp *prog, SV *sv, char *strpos,
914                             char *strend, U32 flags,
915                             struct re_scream_pos_data_s *data);
916         SV*     (*checkstr) (pTHX_ regexp *prog);
917         void    (*free) (pTHX_ struct regexp* r);
918     #ifdef USE_ITHREADS
919         regexp* (*dupe) (pTHX_ const regexp *r, CLONE_PARAMS *param);
920     #endif
921     } regexp_engine;
922
923 When a regexp is compiled its C<engine> field is then set to point at
924 the appropriate structure so that when it needs to be used it can find
925 the right routines to do so.
926
927 In order to install a new regexp handler, C<$^H{regcomp}> is set
928 to an integer which (when casted appropriately) resolves to one of these
929 structures. When compiling the C<comp> method is executed, and the
930 resulting regexp structures engine field is expected to point back at
931 the same structure.
932
933 The pTHX_ symbol in the definition is a macro used by perl under threading
934 to provide an extra argument to the routine holding a pointer back to
935 the interpreter that is executing the regexp. So under threading all
936 routines get an extra argument.
937
938 The routines are as follows:
939
940 =over 4
941
942 =item comp
943
944     regexp* comp(char *exp, char *xend, PMOP pm);
945
946 Compile the pattern between exp and xend using the flags contained in
947 pm and return a pointer to a prepared regexp structure that can perform
948 the match.
949
950 =item exec
951
952     I32 exec(regexp* prog,
953              char *stringarg, char* strend, char* strbeg,
954              I32 minend, SV* screamer,
955              void* data, U32 flags);
956
957 Execute a regexp.
958
959 =item intuit
960
961     char* intuit( regexp *prog,
962                   SV *sv, char *strpos, char *strend,
963                   U32 flags, struct re_scream_pos_data_s *data);
964
965 Find the start position where a regex match should be attempted,
966 or possibly whether the regex engine should not be run because the
967 pattern can't match.
968
969 =item checkstr
970
971     SV* checkstr(regexp *prog);
972
973 Return a SV containing a string that must appear in the pattern. Used
974 for optimising matches.
975
976 =item free
977
978     void free(regexp *prog);
979
980 Release any resources allocated to store this pattern.  After this
981 call prog is an invalid pointer.
982
983 =item dupe
984
985     regexp* dupe(const regexp *r, CLONE_PARAMS *param);
986
987 On threaded builds a regexp may need to be duplicated so that the pattern
988 can be used by mutiple threads. This routine is expected to handle the
989 duplication.  On unthreaded builds this field doesnt exist.
990
991 =back
992
993
994 =head2 De-allocation and Cloning
995
996 Any patch that adds data items to the regexp will need to include
997 changes to F<sv.c> (C<Perl_re_dup()>) and F<regcomp.c> (C<pregfree()>). This
998 involves freeing or cloning items in the regexes data array based
999 on the data item's type.
1000
1001 =head1 SEE ALSO
1002
1003 L<perlre>
1004
1005 L<perlunitut>
1006
1007 =head1 AUTHOR
1008
1009 by Yves Orton, 2006.
1010
1011 With excerpts from Perl, and contributions and suggestions from
1012 Ronald J. Kimball, Dave Mitchell, Dominic Dunlop, Mark Jason Dominus,
1013 Stephen McCamant, and David Landgren.
1014
1015 =head1 LICENCE
1016
1017 Same terms as Perl.
1018
1019 =head1 REFERENCES
1020
1021 [1] L<http://perl.plover.com/Rx/paper/>
1022
1023 [2] L<http://www.unicode.org>
1024
1025 =cut