perlfaq1: less "more faster"
[perl.git] / pod / perlfaq1.pod
1 =head1 NAME
2
3 perlfaq1 - General Questions About Perl
4
5 =head1 DESCRIPTION 
6
7 This section of the FAQ answers very general, high-level questions
8 about Perl.
9
10 =head2 What is Perl?
11
12 Perl is a high-level programming language with an eclectic heritage
13 written by Larry Wall and a cast of thousands. It derives from the
14 ubiquitous C programming language and to a lesser extent from sed,
15 awk, the Unix shell, and at least a dozen other tools and languages.
16 Perl's process, file, and text manipulation facilities make it
17 particularly well-suited for tasks involving quick prototyping, system
18 utilities, software tools, system management tasks, database access,
19 graphical programming, networking, and world wide web programming.
20 These strengths make it especially popular with system administrators
21 and CGI script authors, but mathematicians, geneticists, journalists,
22 and even managers also use Perl. Maybe you should, too.
23
24 =head2 Who supports Perl? Who develops it? Why is it free?
25
26 The original culture of the pre-populist Internet and the deeply-held
27 beliefs of Perl's author, Larry Wall, gave rise to the free and open
28 distribution policy of perl. Perl is supported by its users. The
29 core, the standard Perl library, the optional modules, and the
30 documentation you're reading now were all written by volunteers. See
31 the personal note at the end of the README file in the perl source
32 distribution for more details. See L<perlhist> (new as of 5.005)
33 for Perl's milestone releases.
34
35 In particular, the core development team (known as the Perl Porters)
36 are a rag-tag band of highly altruistic individuals committed to
37 producing better software for free than you could hope to purchase for
38 money. You may snoop on pending developments via the archives at
39 http://www.xray.mpe.mpg.de/mailing-lists/perl5-porters/
40 and http://archive.develooper.com/perl5-porters@perl.org/
41 or the news gateway nntp://nntp.perl.org/perl.perl5.porters or
42 its web interface at http://nntp.perl.org/group/perl.perl5.porters ,
43 or read the faq at http://dev.perl.org/perl5/docs/p5p-faq.html ,
44 or you can subscribe to the mailing list by sending
45 perl5-porters-subscribe@perl.org a subscription request
46 (an empty message with no subject is fine).
47
48 While the GNU project includes Perl in its distributions, there's no
49 such thing as "GNU Perl". Perl is not produced nor maintained by the
50 Free Software Foundation. Perl's licensing terms are also more open
51 than GNU software's tend to be.
52
53 You can get commercial support of Perl if you wish, although for most
54 users the informal support will more than suffice. See the answer to
55 "Where can I buy a commercial version of perl?" for more information.
56
57 =head2 Which version of Perl should I use?
58
59 (contributed by brian d foy)
60
61 There is often a matter of opinion and taste, and there isn't any one
62 answer that fits everyone. In general, you want to use either the current
63 stable release, or the stable release immediately prior to that one.
64 Currently, those are perl5.14.x and perl5.12.x, respectively.
65
66 Beyond that, you have to consider several things and decide which is best
67 for you.
68
69 =over 4
70
71 =item *
72
73 If things aren't broken, upgrading perl may break them (or at least issue
74 new warnings).
75
76 =item *
77
78 The latest versions of perl have more bug fixes.
79
80 =item *
81
82 The Perl community is geared toward supporting the most recent releases,
83 so you'll have an easier time finding help for those.
84
85 =item *
86
87 Versions prior to perl5.004 had serious security problems with buffer
88 overflows, and in some cases have CERT advisories (for instance,
89 http://www.cert.org/advisories/CA-1997-17.html ).
90
91 =item *
92
93 The latest versions are probably the least deployed and widely tested, so
94 you may want to wait a few months after their release and see what
95 problems others have if you are risk averse.
96
97 =item *
98
99 The immediate, previous releases (i.e. perl5.8.x ) are usually maintained
100 for a while, although not at the same level as the current releases.
101
102 =item *
103
104 No one is actively supporting Perl 4. Ten years ago it was a dead
105 camel carcass (according to this document). Now it's barely a skeleton
106 as its whitewashed bones have fractured or eroded.
107
108 =item *
109
110 There is no Perl 6 release scheduled, but it will be available when
111 it's ready. The joke is that it's scheduled for Christmas, but that we
112 just don't know which one. Stay tuned, but don't worry that you'll
113 have to change major versions of Perl; no one is going to take Perl 5
114 away from you.
115
116 =item *
117
118 There are really two tracks of perl development: a maintenance version
119 and an experimental version. The maintenance versions are stable, and
120 have an even number as the minor release (i.e. perl5.10.x, where 10 is the
121 minor release). The experimental versions may include features that
122 don't make it into the stable versions, and have an odd number as the
123 minor release (i.e. perl5.9.x, where 9 is the minor release).
124
125 =back
126
127
128 =head2 What are Perl 4, Perl 5, or Perl 6?
129
130 (contributed by brian d foy)
131
132 In short, Perl 4 is the past, Perl 5 is the present, and Perl 6 is the
133 future.
134
135 The number after Perl (i.e. the 5 after Perl 5) is the major release
136 of the perl interpreter as well as the version of the language. Each
137 major version has significant differences that earlier versions cannot
138 support.
139
140 The current major release of Perl is Perl 5, and was first released in
141 1994. It can run scripts from the previous major release, Perl 4
142 (March 1991), but has significant differences. It introduced the
143 concept of references, complex data structures, and modules. The Perl
144 5 interpreter was a complete re-write of the previous perl sources.
145
146 Perl 6 is the next major version of Perl, although it's not intended to
147 replace Perl 5. It's still in development in both its syntax and
148 design. The work started in 2002 and is still ongoing. Some of the
149 most interesting features have shown up in the latest versions of Perl
150 5, and some Perl 5 modules allow you to use some Perl 6 syntax in your
151 programs. The current leading implementation of Perl 6 is Rakudo (
152 http://rakudo.org ).
153
154 See L<perlhist> for a history of Perl revisions.
155
156 =head2 What was Ponie?
157
158 (contributed by brian d foy)
159
160 Ponie stands for "Perl On the New Internal Engine", started by Arthur
161 Bergman from Fotango in 2003, and subsequently run as a project of The
162 Perl Foundation. It was abandoned in 2006
163 ( http://www.nntp.perl.org/group/perl.ponie.dev/487 ).
164
165 Instead of using the current Perl internals, Ponie aimed to create a
166 new one that would provide a translation path from Perl 5 to Perl 6
167 (or anything else that targets Parrot, actually). You would have been
168 able to just keep using Perl 5 with Parrot, the virtual machine which
169 will compile and run Perl 6 bytecode.
170
171 =head2 What is Perl 6?
172
173 At The Second O'Reilly Open Source Software Convention, Larry Wall
174 announced Perl 6 development would begin in earnest. Perl 6 was an oft
175 used term for Chip Salzenberg's project to rewrite Perl in C++ named
176 Topaz. However, Topaz provided valuable insights to the next version
177 of Perl and its implementation, but was ultimately abandoned.
178
179 If you want to learn more about Perl 6, or have a desire to help in
180 the crusade to make Perl a better place then read the Perl 6 developers
181 page at http://dev.perl.org/perl6/ and get involved.
182
183 Perl 6 is not scheduled for release yet, and Perl 5 will still be supported
184 for quite awhile after its release. Do not wait for Perl 6 to do whatever
185 you need to do.
186
187 "We're really serious about reinventing everything that needs reinventing."
188 --Larry Wall
189
190 =head2 How stable is Perl?
191
192 Production releases, which incorporate bug fixes and new functionality,
193 are widely tested before release. Since the 5.000 release, we have
194 averaged only about one production release per year.
195
196 Larry and the Perl development team occasionally make changes to the
197 internal core of the language, but all possible efforts are made toward
198 backward compatibility. While not quite all Perl 4 scripts run flawlessly
199 under Perl 5, an update to perl should nearly never invalidate a program
200 written for an earlier version of perl (barring accidental bug fixes
201 and the rare new keyword).
202
203 =head2 Is Perl difficult to learn?
204
205 No, Perl is easy to start learning--and easy to keep learning. It looks
206 like most programming languages you're likely to have experience
207 with, so if you've ever written a C program, an awk script, a shell
208 script, or even a BASIC program, you're already partway there.
209
210 Most tasks only require a small subset of the Perl language. One of
211 the guiding mottos for Perl development is "there's more than one way
212 to do it" (TMTOWTDI, sometimes pronounced "tim toady"). Perl's
213 learning curve is therefore shallow (easy to learn) and long (there's
214 a whole lot you can do if you really want).
215
216 Finally, because Perl is frequently (but not always, and certainly not by
217 definition) an interpreted language, you can write your programs and test
218 them without an intermediate compilation step, allowing you to experiment
219 and test/debug quickly and easily. This ease of experimentation flattens
220 the learning curve even more.
221
222 Things that make Perl easier to learn: Unix experience, almost any kind
223 of programming experience, an understanding of regular expressions, and
224 the ability to understand other people's code. If there's something you
225 need to do, then it's probably already been done, and a working example is
226 usually available for free. Don't forget Perl modules, either.
227 They're discussed in Part 3 of this FAQ, along with CPAN, which is
228 discussed in Part 2.
229
230 =head2 How does Perl compare with other languages like Java, Python, REXX, Scheme, or Tcl?
231
232 Favorably in some areas, unfavorably in others. Precisely which areas
233 are good and bad is often a personal choice, so asking this question
234 on Usenet runs a strong risk of starting an unproductive Holy War.
235
236 Probably the best thing to do is try to write equivalent code to do a
237 set of tasks. These languages have their own newsgroups in which you
238 can learn about (but hopefully not argue about) them.
239
240 Some comparison documents can be found at http://www.perl.com/doc/FMTEYEWTK/versus/
241 if you really can't stop yourself.
242
243 =head2 Can I do [task] in Perl?
244
245 Perl is flexible and extensible enough for you to use on virtually any
246 task, from one-line file-processing tasks to large, elaborate systems.
247 For many people, Perl serves as a great replacement for shell scripting.
248 For others, it serves as a convenient, high-level replacement for most of
249 what they'd program in low-level languages like C or C++. It's ultimately
250 up to you (and possibly your management) which tasks you'll use Perl
251 for and which you won't.
252
253 If you have a library that provides an API, you can make any component
254 of it available as just another Perl function or variable using a Perl
255 extension written in C or C++ and dynamically linked into your main
256 perl interpreter. You can also go the other direction, and write your
257 main program in C or C++, and then link in some Perl code on the fly,
258 to create a powerful application. See L<perlembed>.
259
260 That said, there will always be small, focused, special-purpose
261 languages dedicated to a specific problem domain that are simply more
262 convenient for certain kinds of problems. Perl tries to be all things
263 to all people, but nothing special to anyone. Examples of specialized
264 languages that come to mind include prolog and matlab.
265
266 =head2 When shouldn't I program in Perl?
267
268 When your manager forbids it--but do consider replacing them :-).
269
270 Actually, one good reason is when you already have an existing
271 application written in another language that's all done (and done
272 well), or you have an application language specifically designed for a
273 certain task (e.g. prolog, make).
274
275 For various reasons, Perl is probably not well-suited for real-time
276 embedded systems, low-level operating systems development work like
277 device drivers or context-switching code, complex multi-threaded
278 shared-memory applications, or extremely large applications. You'll
279 notice that perl is not itself written in Perl.
280
281 Perl remains fundamentally a dynamically typed language, not
282 a statically typed one. You certainly won't be chastised if you don't
283 trust nuclear-plant or brain-surgery monitoring code to it. And Larry
284 will sleep easier, too--Wall Street programs not withstanding. :-)
285
286 =head2 What's the difference between "perl" and "Perl"?
287
288 One bit. Oh, you weren't talking ASCII? :-) Larry now uses "Perl" to
289 signify the language proper and "perl" the implementation of it, i.e.
290 the current interpreter. Hence Tom's quip that "Nothing but perl can
291 parse Perl."
292
293 Before the first edition of I<Programming perl>, people commonly
294 referred to the language as "perl", and its name appeared that way in
295 the title because it referred to the interpreter. In the book, Randal
296 Schwartz capitalised the language's name to make it stand out better
297 when typeset. This convention was adopted by the community, and the
298 second edition became I<Programming Perl>, using the capitalized
299 version of the name to refer to the language.
300
301 You may or may not choose to follow this usage. For example,
302 parallelism means "awk and perl" and "Python and Perl" look good, while
303 "awk and Perl" and "Python and perl" do not. But never write "PERL",
304 because perl is not an acronym, apocryphal folklore and post-facto
305 expansions notwithstanding.
306
307 =head2 Is it a Perl program or a Perl script?
308
309 Larry doesn't really care. He says (half in jest) that "a script is
310 what you give the actors. A program is what you give the audience."
311
312 Originally, a script was a canned sequence of normally interactive
313 commands--that is, a chat script. Something like a UUCP or PPP chat
314 script or an expect script fits the bill nicely, as do configuration
315 scripts run by a program at its start up, such F<.cshrc> or F<.ircrc>,
316 for example. Chat scripts were just drivers for existing programs,
317 not stand-alone programs in their own right.
318
319 A computer scientist will correctly explain that all programs are
320 interpreted and that the only question is at what level. But if you
321 ask this question of someone who isn't a computer scientist, they might
322 tell you that a I<program> has been compiled to physical machine code
323 once and can then be run multiple times, whereas a I<script> must be
324 translated by a program each time it's used.
325
326 Now that "script" and "scripting" are terms that have been seized by
327 unscrupulous or unknowing marketeers for their own nefarious purposes,
328 they have begun to take on strange and often pejorative meanings,
329 like "non serious" or "not real programming". Consequently, some Perl
330 programmers prefer to avoid them altogether.
331
332 =head2 What is a JAPH?
333
334 (contributed by brian d foy)
335
336 JAPH stands for "Just another Perl hacker,", which Randal Schwartz used
337 to sign email and usenet messages starting in the late 1980s. He
338 previously used the phrase with many subjects ("Just another x hacker,"),
339 so to distinguish his JAPH, he started to write them as Perl programs:
340
341         print "Just another Perl hacker,";
342
343 Other people picked up on this and started to write clever or obfuscated
344 programs to produce the same output, spinning things quickly out of
345 control while still providing hours of amusement for their creators and
346 readers.
347
348 CPAN has several JAPH programs at http://www.cpan.org/misc/japh .
349
350 =head2 Where can I get a list of Larry Wall witticisms?
351
352 (contributed by brian d foy)
353
354 Google "larry wall quotes"! You might even try the "I feel lucky" button.
355 :)
356
357 Wikiquote has the witticisms from Larry along with their source,
358 including his usenet postings and source code comments.
359
360 If you want a plain text file, try
361 http://www.cpan.org/misc/lwall-quotes.txt.gz .
362
363 =head2 How can I convince others to use Perl?
364
365 (contributed by brian d foy)
366
367 Appeal to their self interest! If Perl is new (and thus scary) to them,
368 find something that Perl can do to solve one of their problems. That
369 might mean that Perl either saves them something (time, headaches, money)
370 or gives them something (flexibility, power, testability).
371
372 In general, the benefit of a language is closely related to the skill of
373 the people using that language. If you or your team can be faster,
374 better, and stronger through Perl, you'll deliver more value. Remember,
375 people often respond better to what they get out of it. If you run
376 into resistance, figure out what those people get out of the other
377 choice and how Perl might satisfy that requirement.
378
379 You don't have to worry about finding or paying for Perl; it's freely
380 available and several popular operating systems come with Perl. Community
381 support in places such as Perlmonks ( http://www.perlmonks.com )
382 and the various Perl mailing lists ( http://lists.perl.org ) means that
383 you can usually get quick answers to your problems.
384
385 Finally, keep in mind that Perl might not be the right tool for every
386 job. You're a much better advocate if your claims are reasonable and
387 grounded in reality. Dogmatically advocating anything tends to make
388 people discount your message. Be honest about possible disadvantages
389 to your choice of Perl since any choice has trade-offs.
390
391 You might find these links useful:
392
393 =over 4
394
395 =item * http://perltraining.com.au/whyperl.html
396
397 =item * http://www.perl.org/advocacy/whyperl.html
398
399 =back
400
401 =head1 AUTHOR AND COPYRIGHT
402
403 Copyright (c) 1997-2010 Tom Christiansen, Nathan Torkington, and
404 other authors as noted. All rights reserved.
405
406 This documentation is free; you can redistribute it and/or modify it
407 under the same terms as Perl itself.
408
409 Irrespective of its distribution, all code examples here are in the public
410 domain. You are permitted and encouraged to use this code and any
411 derivatives thereof in your own programs for fun or for profit as you
412 see fit. A simple comment in the code giving credit to the FAQ would
413 be courteous but is not required.