Re: [MacOS X] consider useshrplib='false' by default
[perl.git] / pod / perlfaq1.pod
1 =head1 NAME
2
3 perlfaq1 - General Questions About Perl ($Revision: 1.11 $, $Date: 2002/12/06 07:40:11 $)
4
5 =head1 DESCRIPTION
6
7 This section of the FAQ answers very general, high-level questions
8 about Perl.
9
10 =head2 What is Perl?
11
12 Perl is a high-level programming language with an eclectic heritage
13 written by Larry Wall and a cast of thousands.  It derives from the
14 ubiquitous C programming language and to a lesser extent from sed,
15 awk, the Unix shell, and at least a dozen other tools and languages.
16 Perl's process, file, and text manipulation facilities make it
17 particularly well-suited for tasks involving quick prototyping, system
18 utilities, software tools, system management tasks, database access,
19 graphical programming, networking, and world wide web programming.
20 These strengths make it especially popular with system administrators
21 and CGI script authors, but mathematicians, geneticists, journalists,
22 and even managers also use Perl.  Maybe you should, too.
23
24 =head2 Who supports Perl?  Who develops it?  Why is it free?
25
26 The original culture of the pre-populist Internet and the deeply-held
27 beliefs of Perl's author, Larry Wall, gave rise to the free and open
28 distribution policy of perl.  Perl is supported by its users.  The
29 core, the standard Perl library, the optional modules, and the
30 documentation you're reading now were all written by volunteers.  See
31 the personal note at the end of the README file in the perl source
32 distribution for more details.  See L<perlhist> (new as of 5.005)
33 for Perl's milestone releases.
34
35 In particular, the core development team (known as the Perl Porters)
36 are a rag-tag band of highly altruistic individuals committed to
37 producing better software for free than you could hope to purchase for
38 money.  You may snoop on pending developments via the archives at
39 http://www.xray.mpe.mpg.de/mailing-lists/perl5-porters/
40 and http://archive.develooper.com/perl5-porters@perl.org/
41 or the news gateway nntp://nntp.perl.org/perl.perl5.porters or
42 its web interface at http://nntp.perl.org/group/perl.perl5.porters ,
43 or read the faq at http://simon-cozens.org/writings/p5p-faq ,
44 or you can subscribe to the mailing list by sending
45 perl5-porters-request@perl.org a subscription request
46 (an empty message with no subject is fine).
47
48 While the GNU project includes Perl in its distributions, there's no
49 such thing as "GNU Perl".  Perl is not produced nor maintained by the
50 Free Software Foundation.  Perl's licensing terms are also more open
51 than GNU software's tend to be.
52
53 You can get commercial support of Perl if you wish, although for most
54 users the informal support will more than suffice.  See the answer to
55 "Where can I buy a commercial version of perl?" for more information.
56
57 =head2 Which version of Perl should I use?
58
59 You should definitely use version 5.  Version 4 is old, limited, and
60 no longer maintained; its last patch (4.036) was in 1992, long ago and
61 far away.  Sure, it's stable, but so is anything that's dead; in fact,
62 perl4 had been called a dead, flea-bitten camel carcass.  The most
63 recent production release is 5.8.0 (although 5.005_03 and 5.6.1 are
64 still supported). The most cutting-edge development release is 5.9.
65 Further references to the Perl language in this document refer to the
66 production release unless otherwise specified.  There may be one or
67 more official bug fixes by the time you read this, and also perhaps
68 some experimental versions on the way to the next release.
69 All releases prior to 5.004 were subject to buffer overruns, a grave
70 security issue.
71
72 =head2 What are perl4 and perl5?
73
74 Perl4 and perl5 are informal names for different versions of the Perl
75 programming language.  It's easier to say "perl5" than it is to say
76 "the 5(.004) release of Perl", but some people have interpreted this
77 to mean there's a language called "perl5", which isn't the case.
78 Perl5 is merely the popular name for the fifth major release (October 1994),
79 while perl4 was the fourth major release (March 1991).  There was also a
80 perl1 (in January 1988), a perl2 (June 1988), and a perl3 (October 1989).
81
82 The 5.0 release is, essentially, a ground-up rewrite of the original
83 perl source code from releases 1 through 4.  It has been modularized,
84 object-oriented, tweaked, trimmed, and optimized until it almost doesn't
85 look like the old code.  However, the interface is mostly the same, and
86 compatibility with previous releases is very high.
87 See L<perltrap/"Perl4 to Perl5 Traps">.
88
89 To avoid the "what language is perl5?" confusion, some people prefer to
90 simply use "perl" to refer to the latest version of perl and avoid using
91 "perl5" altogether.  It's not really that big a deal, though.
92
93 See L<perlhist> for a history of Perl revisions.
94
95 =head2 What is perl6?
96
97 At The Second O'Reilly Open Source Software Convention, Larry Wall
98 announced Perl6 development would begin in earnest. Perl6 was an oft
99 used term for Chip Salzenberg's project to rewrite Perl in C++ named
100 Topaz. However, Topaz provided valuable insights to the next version
101 of Perl and its implementation, but was ultimately abandoned.
102
103 If you want to learn more about Perl6, or have a desire to help in
104 the crusade to make Perl a better place then peruse the Perl6 developers
105 page at http://dev.perl.org/perl6/ and get involved.
106
107 Perl6 is not scheduled for release yet, and Perl5 will still be supported
108 for quite awhile after its release. Do not wait for Perl6 to do whatever
109 you need to do.
110
111 "We're really serious about reinventing everything that needs reinventing."
112 --Larry Wall
113
114 =head2 How stable is Perl?
115
116 Production releases, which incorporate bug fixes and new functionality,
117 are widely tested before release.  Since the 5.000 release, we have
118 averaged only about one production release per year.
119
120 Larry and the Perl development team occasionally make changes to the
121 internal core of the language, but all possible efforts are made toward
122 backward compatibility.  While not quite all perl4 scripts run flawlessly
123 under perl5, an update to perl should nearly never invalidate a program
124 written for an earlier version of perl (barring accidental bug fixes
125 and the rare new keyword).
126
127 =head2 Is Perl difficult to learn?
128
129 No, Perl is easy to start learning--and easy to keep learning.  It looks
130 like most programming languages you're likely to have experience
131 with, so if you've ever written a C program, an awk script, a shell
132 script, or even a BASIC program, you're already partway there.
133
134 Most tasks only require a small subset of the Perl language.  One of
135 the guiding mottos for Perl development is "there's more than one way
136 to do it" (TMTOWTDI, sometimes pronounced "tim toady").  Perl's
137 learning curve is therefore shallow (easy to learn) and long (there's
138 a whole lot you can do if you really want).
139
140 Finally, because Perl is frequently (but not always, and certainly not by
141 definition) an interpreted language, you can write your programs and test
142 them without an intermediate compilation step, allowing you to experiment
143 and test/debug quickly and easily.  This ease of experimentation flattens
144 the learning curve even more.
145
146 Things that make Perl easier to learn: Unix experience, almost any kind
147 of programming experience, an understanding of regular expressions, and
148 the ability to understand other people's code.  If there's something you
149 need to do, then it's probably already been done, and a working example is
150 usually available for free.  Don't forget the new perl modules, either.
151 They're discussed in Part 3 of this FAQ, along with CPAN, which is
152 discussed in Part 2.
153
154 =head2 How does Perl compare with other languages like Java, Python, REXX, Scheme, or Tcl?
155
156 Favorably in some areas, unfavorably in others.  Precisely which areas
157 are good and bad is often a personal choice, so asking this question
158 on Usenet runs a strong risk of starting an unproductive Holy War.
159
160 Probably the best thing to do is try to write equivalent code to do a
161 set of tasks.  These languages have their own newsgroups in which you
162 can learn about (but hopefully not argue about) them.
163
164 Some comparison documents can be found at http://language.perl.com/versus/
165 if you really can't stop yourself.
166
167 =head2 Can I do [task] in Perl?
168
169 Perl is flexible and extensible enough for you to use on virtually any
170 task, from one-line file-processing tasks to large, elaborate systems.
171 For many people, Perl serves as a great replacement for shell scripting.
172 For others, it serves as a convenient, high-level replacement for most of
173 what they'd program in low-level languages like C or C++.  It's ultimately
174 up to you (and possibly your management) which tasks you'll use Perl
175 for and which you won't.
176
177 If you have a library that provides an API, you can make any component
178 of it available as just another Perl function or variable using a Perl
179 extension written in C or C++ and dynamically linked into your main
180 perl interpreter.  You can also go the other direction, and write your
181 main program in C or C++, and then link in some Perl code on the fly,
182 to create a powerful application.  See L<perlembed>.
183
184 That said, there will always be small, focused, special-purpose
185 languages dedicated to a specific problem domain that are simply more
186 convenient for certain kinds of problems.  Perl tries to be all things
187 to all people, but nothing special to anyone.  Examples of specialized
188 languages that come to mind include prolog and matlab.
189
190 =head2 When shouldn't I program in Perl?
191
192 When your manager forbids it--but do consider replacing them :-).
193
194 Actually, one good reason is when you already have an existing
195 application written in another language that's all done (and done
196 well), or you have an application language specifically designed for a
197 certain task (e.g. prolog, make).
198
199 For various reasons, Perl is probably not well-suited for real-time
200 embedded systems, low-level operating systems development work like
201 device drivers or context-switching code, complex multi-threaded
202 shared-memory applications, or extremely large applications.  You'll
203 notice that perl is not itself written in Perl.
204
205 The new, native-code compiler for Perl may eventually reduce the
206 limitations given in the previous statement to some degree, but understand
207 that Perl remains fundamentally a dynamically typed language, not
208 a statically typed one.  You certainly won't be chastised if you don't
209 trust nuclear-plant or brain-surgery monitoring code to it.  And Larry
210 will sleep easier, too--Wall Street programs not withstanding. :-)
211
212 =head2 What's the difference between "perl" and "Perl"?
213
214 One bit.  Oh, you weren't talking ASCII? :-) Larry now uses "Perl" to
215 signify the language proper and "perl" the implementation of it,
216 i.e. the current interpreter.  Hence Tom's quip that "Nothing but perl
217 can parse Perl."  You may or may not choose to follow this usage.  For
218 example, parallelism means "awk and perl" and "Python and Perl" look
219 OK, while "awk and Perl" and "Python and perl" do not.  But never
220 write "PERL", because perl is not an acronym, apocryphal
221 folklore and post-facto expansions notwithstanding.
222
223 =head2 Is it a Perl program or a Perl script?
224
225 Larry doesn't really care.  He says (half in jest) that "a script is
226 what you give the actors.  A program is what you give the audience."
227
228 Originally, a script was a canned sequence of normally interactive
229 commands--that is, a chat script.  Something like a UUCP or PPP chat
230 script or an expect script fits the bill nicely, as do configuration
231 scripts run by a program at its start up, such F<.cshrc> or F<.ircrc>,
232 for example.  Chat scripts were just drivers for existing programs,
233 not stand-alone programs in their own right.
234
235 A computer scientist will correctly explain that all programs are
236 interpreted and that the only question is at what level.  But if you
237 ask this question of someone who isn't a computer scientist, they might
238 tell you that a I<program> has been compiled to physical machine code
239 once and can then be run multiple times, whereas a I<script> must be
240 translated by a program each time it's used.
241
242 Perl programs are (usually) neither strictly compiled nor strictly
243 interpreted.  They can be compiled to a byte-code form (something of a
244 Perl virtual machine) or to completely different languages, like C or
245 assembly language.  You can't tell just by looking at it whether the
246 source is destined for a pure interpreter, a parse-tree interpreter,
247 a byte-code interpreter, or a native-code compiler, so it's hard to give
248 a definitive answer here.
249
250 Now that "script" and "scripting" are terms that have been seized by
251 unscrupulous or unknowing marketeers for their own nefarious purposes,
252 they have begun to take on strange and often pejorative meanings,
253 like "non serious" or "not real programming".  Consequently, some Perl
254 programmers prefer to avoid them altogether.
255
256 =head2 What is a JAPH?
257
258 These are the "just another perl hacker" signatures that some people
259 sign their postings with.  Randal Schwartz made these famous.  About
260 100 of the earlier ones are available from
261 http://www.cpan.org/misc/japh .
262
263 =head2 Where can I get a list of Larry Wall witticisms?
264
265 Over a hundred quips by Larry, from postings of his or source code,
266 can be found at http://www.cpan.org/misc/lwall-quotes.txt.gz .
267
268 =head2 How can I convince my sysadmin/supervisor/employees to use version 5/5.6.1/Perl instead of some other language?
269
270 If your manager or employees are wary of unsupported software, or
271 software which doesn't officially ship with your operating system, you
272 might try to appeal to their self-interest.  If programmers can be
273 more productive using and utilizing Perl constructs, functionality,
274 simplicity, and power, then the typical manager/supervisor/employee
275 may be persuaded.  Regarding using Perl in general, it's also
276 sometimes helpful to point out that delivery times may be reduced
277 using Perl compared to other languages.
278
279 If you have a project which has a bottleneck, especially in terms of
280 translation or testing, Perl almost certainly will provide a viable,
281 quick solution.  In conjunction with any persuasion effort, you
282 should not fail to point out that Perl is used, quite extensively, and
283 with extremely reliable and valuable results, at many large computer
284 software and hardware companies throughout the world.  In fact,
285 many Unix vendors now ship Perl by default.  Support is usually
286 just a news-posting away, if you can't find the answer in the
287 I<comprehensive> documentation, including this FAQ.
288
289 See http://www.perl.org/advocacy/ for more information.
290
291 If you face reluctance to upgrading from an older version of perl,
292 then point out that version 4 is utterly unmaintained and unsupported
293 by the Perl Development Team.  Another big sell for Perl5 is the large
294 number of modules and extensions which greatly reduce development time
295 for any given task.  Also mention that the difference between version
296 4 and version 5 of Perl is like the difference between awk and C++.
297 (Well, OK, maybe it's not quite that distinct, but you get the idea.)
298 If you want support and a reasonable guarantee that what you're
299 developing will continue to work in the future, then you have to run
300 the supported version.  As of August 2002 that means running either
301 5.8.0 (released in July 2002), or one of the older releases like
302 5.6.1 (released in April 2001) or 5.005_03 (released in March 1999),
303 although 5.004_05 isn't that bad if you B<absolutely> need such an old
304 version (released in April 1999) for stability  reasons.
305 Anything older than 5.004_05 shouldn't be used.
306
307 Of particular note is the massive bug hunt for buffer overflow
308 problems that went into the 5.004 release.  All releases prior to
309 that, including perl4, are considered insecure and should be upgraded
310 as soon as possible.
311
312 In August 2000 in all Linux distributions a new security problem was
313 found in the optional 'suidperl' (not built or installed by default)
314 in all the Perl branches 5.6, 5.005, and 5.004, see
315 http://www.cpan.org/src/5.0/sperl-2000-08-05/
316 Perl maintenance releases 5.6.1 and 5.8.0 have this security hole closed.
317 Most, if not all, Linux distribution have patches for this
318 vulnerability available, see http://www.linuxsecurity.com/advisories/ ,
319 but the most recommendable way is to upgrade to at least Perl 5.6.1.
320
321 =head1 AUTHOR AND COPYRIGHT
322
323 Copyright (c) 1997, 1998, 1999, 2000, 2001 Tom Christiansen and Nathan
324 Torkington.  All rights reserved.
325
326 This documentation is free; you can redistribute it and/or modify it
327 under the same terms as Perl itself.
328
329 Irrespective of its distribution, all code examples here are in the public
330 domain.  You are permitted and encouraged to use this code and any
331 derivatives thereof in your own programs for fun or for profit as you
332 see fit.  A simple comment in the code giving credit to the FAQ would
333 be courteous but is not required.