Hash::Util tests should check if Hash::Util has been built, not
[perl.git] / pod / perlreftut.pod
1 =head1 NAME
2
3 perlreftut - Mark's very short tutorial about references
4
5 =head1 DESCRIPTION
6
7 One of the most important new features in Perl 5 was the capability to
8 manage complicated data structures like multidimensional arrays and
9 nested hashes.  To enable these, Perl 5 introduced a feature called
10 `references', and using references is the key to managing complicated,
11 structured data in Perl.  Unfortunately, there's a lot of funny syntax
12 to learn, and the main manual page can be hard to follow.  The manual
13 is quite complete, and sometimes people find that a problem, because
14 it can be hard to tell what is important and what isn't.
15
16 Fortunately, you only need to know 10% of what's in the main page to get
17 90% of the benefit.  This page will show you that 10%.
18
19 =head1 Who Needs Complicated Data Structures?
20
21 One problem that came up all the time in Perl 4 was how to represent a
22 hash whose values were lists.  Perl 4 had hashes, of course, but the
23 values had to be scalars; they couldn't be lists.
24
25 Why would you want a hash of lists?  Let's take a simple example: You
26 have a file of city and country names, like this:
27
28         Chicago, USA
29         Frankfurt, Germany
30         Berlin, Germany
31         Washington, USA
32         Helsinki, Finland
33         New York, USA
34
35 and you want to produce an output like this, with each country mentioned
36 once, and then an alphabetical list of the cities in that country:
37
38         Finland: Helsinki.
39         Germany: Berlin, Frankfurt.
40         USA:  Chicago, New York, Washington.
41
42 The natural way to do this is to have a hash whose keys are country
43 names.  Associated with each country name key is a list of the cities in
44 that country.  Each time you read a line of input, split it into a country
45 and a city, look up the list of cities already known to be in that
46 country, and append the new city to the list.  When you're done reading
47 the input, iterate over the hash as usual, sorting each list of cities
48 before you print it out.
49
50 If hash values can't be lists, you lose.  In Perl 4, hash values can't
51 be lists; they can only be strings.  You lose.  You'd probably have to
52 combine all the cities into a single string somehow, and then when
53 time came to write the output, you'd have to break the string into a
54 list, sort the list, and turn it back into a string.  This is messy
55 and error-prone.  And it's frustrating, because Perl already has
56 perfectly good lists that would solve the problem if only you could
57 use them.
58
59 =head1 The Solution
60
61 By the time Perl 5 rolled around, we were already stuck with this
62 design: Hash values must be scalars.  The solution to this is
63 references.
64
65 A reference is a scalar value that I<refers to> an entire array or an
66 entire hash (or to just about anything else).  Names are one kind of
67 reference that you're already familiar with.  Think of the President
68 of the United States: a messy, inconvenient bag of blood and bones.
69 But to talk about him, or to represent him in a computer program, all
70 you need is the easy, convenient scalar string "George Bush".
71
72 References in Perl are like names for arrays and hashes.  They're
73 Perl's private, internal names, so you can be sure they're
74 unambiguous.  Unlike "George Bush", a reference only refers to one
75 thing, and you always know what it refers to.  If you have a reference
76 to an array, you can recover the entire array from it.  If you have a
77 reference to a hash, you can recover the entire hash.  But the
78 reference is still an easy, compact scalar value.
79
80 You can't have a hash whose values are arrays; hash values can only be
81 scalars.  We're stuck with that.  But a single reference can refer to
82 an entire array, and references are scalars, so you can have a hash of
83 references to arrays, and it'll act a lot like a hash of arrays, and
84 it'll be just as useful as a hash of arrays.
85
86 We'll come back to this city-country problem later, after we've seen
87 some syntax for managing references.
88
89
90 =head1 Syntax
91
92 There are just two ways to make a reference, and just two ways to use
93 it once you have it.
94
95 =head2 Making References
96
97 =head3 B<Make Rule 1>
98
99 If you put a C<\> in front of a variable, you get a
100 reference to that variable.
101
102     $aref = \@array;         # $aref now holds a reference to @array
103     $href = \%hash;          # $href now holds a reference to %hash
104     $sref = \$scalar;        # $sref now holds a reference to $scalar
105
106 Once the reference is stored in a variable like $aref or $href, you
107 can copy it or store it just the same as any other scalar value:
108
109     $xy = $aref;             # $xy now holds a reference to @array
110     $p[3] = $href;           # $p[3] now holds a reference to %hash
111     $z = $p[3];              # $z now holds a reference to %hash
112
113
114 These examples show how to make references to variables with names.
115 Sometimes you want to make an array or a hash that doesn't have a
116 name.  This is analogous to the way you like to be able to use the
117 string C<"\n"> or the number 80 without having to store it in a named
118 variable first.
119
120 B<Make Rule 2>
121
122 C<[ ITEMS ]> makes a new, anonymous array, and returns a reference to
123 that array.  C<{ ITEMS }> makes a new, anonymous hash, and returns a
124 reference to that hash.
125
126     $aref = [ 1, "foo", undef, 13 ];
127     # $aref now holds a reference to an array
128
129     $href = { APR => 4, AUG => 8 };
130     # $href now holds a reference to a hash
131
132
133 The references you get from rule 2 are the same kind of
134 references that you get from rule 1:
135
136         # This:
137         $aref = [ 1, 2, 3 ];
138
139         # Does the same as this:
140         @array = (1, 2, 3);
141         $aref = \@array;
142
143
144 The first line is an abbreviation for the following two lines, except
145 that it doesn't create the superfluous array variable C<@array>.
146
147 If you write just C<[]>, you get a new, empty anonymous array.
148 If you write just C<{}>, you get a new, empty anonymous hash.
149
150
151 =head2 Using References
152
153 What can you do with a reference once you have it?  It's a scalar
154 value, and we've seen that you can store it as a scalar and get it back
155 again just like any scalar.  There are just two more ways to use it:
156
157 =head3 B<Use Rule 1>
158
159 You can always use an array reference, in curly braces, in place of
160 the name of an array.  For example, C<@{$aref}> instead of C<@array>.
161
162 Here are some examples of that:
163
164 Arrays:
165
166
167         @a              @{$aref}                An array
168         reverse @a      reverse @{$aref}        Reverse the array
169         $a[3]           ${$aref}[3]             An element of the array
170         $a[3] = 17;     ${$aref}[3] = 17        Assigning an element
171
172
173 On each line are two expressions that do the same thing.  The
174 left-hand versions operate on the array C<@a>.  The right-hand
175 versions operate on the array that is referred to by C<$aref>.  Once
176 they find the array they're operating on, both versions do the same
177 things to the arrays.
178
179 Using a hash reference is I<exactly> the same:
180
181         %h              %{$href}              A hash
182         keys %h         keys %{$href}         Get the keys from the hash
183         $h{'red'}       ${$href}{'red'}       An element of the hash
184         $h{'red'} = 17  ${$href}{'red'} = 17  Assigning an element
185
186 Whatever you want to do with a reference, B<Use Rule 1> tells you how
187 to do it.  You just write the Perl code that you would have written
188 for doing the same thing to a regular array or hash, and then replace
189 the array or hash name with C<{$reference}>.  "How do I loop over an
190 array when all I have is a reference?"  Well, to loop over an array, you
191 would write
192
193         for my $element (@array) {
194            ...
195         }
196
197 so replace the array name, C<@array>, with the reference:
198
199         for my $element (@{$aref}) {
200            ...
201         }
202
203 "How do I print out the contents of a hash when all I have is a
204 reference?"  First write the code for printing out a hash:
205
206         for my $key (keys %hash) {
207           print "$key => $hash{$key}\n";
208         }
209
210 And then replace the hash name with the reference:
211
212         for my $key (keys %{$href}) {
213           print "$key => ${$href}{$key}\n";
214         }
215
216 =head3 B<Use Rule 2>
217
218 B<Use Rule 1> is all you really need, because it tells you how to do
219 absolutely everything you ever need to do with references.  But the
220 most common thing to do with an array or a hash is to extract a single
221 element, and the B<Use Rule 1> notation is cumbersome.  So there is an
222 abbreviation.
223
224 C<${$aref}[3]> is too hard to read, so you can write C<< $aref->[3] >>
225 instead.
226
227 C<${$href}{red}> is too hard to read, so you can write
228 C<< $href->{red} >> instead.
229
230 If C<$aref> holds a reference to an array, then C<< $aref->[3] >> is
231 the fourth element of the array.  Don't confuse this with C<$aref[3]>,
232 which is the fourth element of a totally different array, one
233 deceptively named C<@aref>.  C<$aref> and C<@aref> are unrelated the
234 same way that C<$item> and C<@item> are.
235
236 Similarly, C<< $href->{'red'} >> is part of the hash referred to by
237 the scalar variable C<$href>, perhaps even one with no name.
238 C<$href{'red'}> is part of the deceptively named C<%href> hash.  It's
239 easy to forget to leave out the C<< -> >>, and if you do, you'll get
240 bizarre results when your program gets array and hash elements out of
241 totally unexpected hashes and arrays that weren't the ones you wanted
242 to use.
243
244
245 =head2 An Example
246
247 Let's see a quick example of how all this is useful.
248
249 First, remember that C<[1, 2, 3]> makes an anonymous array containing
250 C<(1, 2, 3)>, and gives you a reference to that array.
251
252 Now think about
253
254         @a = ( [1, 2, 3],
255                [4, 5, 6],
256                [7, 8, 9]
257              );
258
259 @a is an array with three elements, and each one is a reference to
260 another array.
261
262 C<$a[1]> is one of these references.  It refers to an array, the array
263 containing C<(4, 5, 6)>, and because it is a reference to an array,
264 B<Use Rule 2> says that we can write C<< $a[1]->[2] >> to get the
265 third element from that array.  C<< $a[1]->[2] >> is the 6.
266 Similarly, C<< $a[0]->[1] >> is the 2.  What we have here is like a
267 two-dimensional array; you can write C<< $a[ROW]->[COLUMN] >> to get
268 or set the element in any row and any column of the array.
269
270 The notation still looks a little cumbersome, so there's one more
271 abbreviation:
272
273 =head2 Arrow Rule
274
275 In between two B<subscripts>, the arrow is optional.
276
277 Instead of C<< $a[1]->[2] >>, we can write C<$a[1][2]>; it means the
278 same thing.  Instead of C<< $a[0]->[1] = 23 >>, we can write
279 C<$a[0][1] = 23>; it means the same thing.
280
281 Now it really looks like two-dimensional arrays!
282
283 You can see why the arrows are important.  Without them, we would have
284 had to write C<${$a[1]}[2]> instead of C<$a[1][2]>.  For
285 three-dimensional arrays, they let us write C<$x[2][3][5]> instead of
286 the unreadable C<${${$x[2]}[3]}[5]>.
287
288 =head1 Solution
289
290 Here's the answer to the problem I posed earlier, of reformatting a
291 file of city and country names.
292
293     1   my %table;
294
295     2   while (<>) {
296     3    chomp;
297     4     my ($city, $country) = split /, /;
298     5     $table{$country} = [] unless exists $table{$country};
299     6     push @{$table{$country}}, $city;
300     7   }
301
302     8   foreach $country (sort keys %table) {
303     9     print "$country: ";
304    10     my @cities = @{$table{$country}};
305    11     print join ', ', sort @cities;
306    12     print ".\n";
307    13   }
308
309
310 The program has two pieces: Lines 2--7 read the input and build a data
311 structure, and lines 8-13 analyze the data and print out the report.
312 We're going to have a hash, C<%table>, whose keys are country names,
313 and whose values are references to arrays of city names.  The data
314 structure will look like this:
315
316
317            %table
318         +-------+---+
319         |       |   |   +-----------+--------+
320         |Germany| *---->| Frankfurt | Berlin |
321         |       |   |   +-----------+--------+
322         +-------+---+
323         |       |   |   +----------+
324         |Finland| *---->| Helsinki |
325         |       |   |   +----------+
326         +-------+---+
327         |       |   |   +---------+------------+----------+
328         |  USA  | *---->| Chicago | Washington | New York |
329         |       |   |   +---------+------------+----------+
330         +-------+---+
331
332 We'll look at output first.  Supposing we already have this structure,
333 how do we print it out?
334
335     8   foreach $country (sort keys %table) {
336     9     print "$country: ";
337    10     my @cities = @{$table{$country}};
338    11     print join ', ', sort @cities;
339    12     print ".\n";
340    13   }
341
342 C<%table> is an
343 ordinary hash, and we get a list of keys from it, sort the keys, and
344 loop over the keys as usual.  The only use of references is in line 10.
345 C<$table{$country}> looks up the key C<$country> in the hash
346 and gets the value, which is a reference to an array of cities in that country.
347 B<Use Rule 1> says that
348 we can recover the array by saying
349 C<@{$table{$country}}>.  Line 10 is just like
350
351         @cities = @array;
352
353 except that the name C<array> has been replaced by the reference
354 C<{$table{$country}}>.  The C<@> tells Perl to get the entire array.
355 Having gotten the list of cities, we sort it, join it, and print it
356 out as usual.
357
358 Lines 2-7 are responsible for building the structure in the first
359 place.  Here they are again:
360
361     2   while (<>) {
362     3    chomp;
363     4     my ($city, $country) = split /, /;
364     5     $table{$country} = [] unless exists $table{$country};
365     6     push @{$table{$country}}, $city;
366     7   }
367
368 Lines 2-4 acquire a city and country name.  Line 5 looks to see if the
369 country is already present as a key in the hash.  If it's not, the
370 program uses the C<[]> notation (B<Make Rule 2>) to manufacture a new,
371 empty anonymous array of cities, and installs a reference to it into
372 the hash under the appropriate key.
373
374 Line 6 installs the city name into the appropriate array.
375 C<$table{$country}> now holds a reference to the array of cities seen
376 in that country so far.  Line 6 is exactly like
377
378         push @array, $city;
379
380 except that the name C<array> has been replaced by the reference
381 C<{$table{$country}}>.  The C<push> adds a city name to the end of the
382 referred-to array.
383
384 There's one fine point I skipped.  Line 5 is unnecessary, and we can
385 get rid of it.
386
387     2   while (<>) {
388     3    chomp;
389     4     my ($city, $country) = split /, /;
390     5   ####  $table{$country} = [] unless exists $table{$country};
391     6     push @{$table{$country}}, $city;
392     7   }
393
394 If there's already an entry in C<%table> for the current C<$country>,
395 then nothing is different.  Line 6 will locate the value in
396 C<$table{$country}>, which is a reference to an array, and push
397 C<$city> into the array.  But
398 what does it do when
399 C<$country> holds a key, say C<Greece>, that is not yet in C<%table>?
400
401 This is Perl, so it does the exact right thing.  It sees that you want
402 to push C<Athens> onto an array that doesn't exist, so it helpfully
403 makes a new, empty, anonymous array for you, installs it into
404 C<%table>, and then pushes C<Athens> onto it.  This is called
405 `autovivification'--bringing things to life automatically.  Perl saw
406 that they key wasn't in the hash, so it created a new hash entry
407 automatically. Perl saw that you wanted to use the hash value as an
408 array, so it created a new empty array and installed a reference to it
409 in the hash automatically.  And as usual, Perl made the array one
410 element longer to hold the new city name.
411
412 =head1 The Rest
413
414 I promised to give you 90% of the benefit with 10% of the details, and
415 that means I left out 90% of the details.  Now that you have an
416 overview of the important parts, it should be easier to read the
417 L<perlref> manual page, which discusses 100% of the details.
418
419 Some of the highlights of L<perlref>:
420
421 =over 4
422
423 =item *
424
425 You can make references to anything, including scalars, functions, and
426 other references.
427
428 =item *
429
430 In B<Use Rule 1>, you can omit the curly brackets whenever the thing
431 inside them is an atomic scalar variable like C<$aref>.  For example,
432 C<@$aref> is the same as C<@{$aref}>, and C<$$aref[1]> is the same as
433 C<${$aref}[1]>.  If you're just starting out, you may want to adopt
434 the habit of always including the curly brackets.
435
436 =item *
437
438 This doesn't copy the underlying array:
439
440         $aref2 = $aref1;
441
442 You get two references to the same array.  If you modify
443 C<< $aref1->[23] >> and then look at
444 C<< $aref2->[23] >> you'll see the change.
445
446 To copy the array, use
447
448         $aref2 = [@{$aref1}];
449
450 This uses C<[...]> notation to create a new anonymous array, and
451 C<$aref2> is assigned a reference to the new array.  The new array is
452 initialized with the contents of the array referred to by C<$aref1>.
453
454 Similarly, to copy an anonymous hash, you can use
455
456         $href2 = {%{$href1}};
457
458 =item *
459
460 To see if a variable contains a reference, use the C<ref> function.  It
461 returns true if its argument is a reference.  Actually it's a little
462 better than that: It returns C<HASH> for hash references and C<ARRAY>
463 for array references.
464
465 =item *
466
467 If you try to use a reference like a string, you get strings like
468
469         ARRAY(0x80f5dec)   or    HASH(0x826afc0)
470
471 If you ever see a string that looks like this, you'll know you
472 printed out a reference by mistake.
473
474 A side effect of this representation is that you can use C<eq> to see
475 if two references refer to the same thing.  (But you should usually use
476 C<==> instead because it's much faster.)
477
478 =item *
479
480 You can use a string as if it were a reference.  If you use the string
481 C<"foo"> as an array reference, it's taken to be a reference to the
482 array C<@foo>.  This is called a I<soft reference> or I<symbolic
483 reference>.  The declaration C<use strict 'refs'> disables this
484 feature, which can cause all sorts of trouble if you use it by accident.
485
486 =back
487
488 You might prefer to go on to L<perllol> instead of L<perlref>; it
489 discusses lists of lists and multidimensional arrays in detail.  After
490 that, you should move on to L<perldsc>; it's a Data Structure Cookbook
491 that shows recipes for using and printing out arrays of hashes, hashes
492 of arrays, and other kinds of data.
493
494 =head1 Summary
495
496 Everyone needs compound data structures, and in Perl the way you get
497 them is with references.  There are four important rules for managing
498 references: Two for making references and two for using them.  Once
499 you know these rules you can do most of the important things you need
500 to do with references.
501
502 =head1 Credits
503
504 Author: Mark Jason Dominus, Plover Systems (C<mjd-perl-ref+@plover.com>)
505
506 This article originally appeared in I<The Perl Journal>
507 ( http://www.tpj.com/ ) volume 3, #2.  Reprinted with permission.
508
509 The original title was I<Understand References Today>.
510
511 =head2 Distribution Conditions
512
513 Copyright 1998 The Perl Journal.
514
515 This documentation is free; you can redistribute it and/or modify it
516 under the same terms as Perl itself.
517
518 Irrespective of its distribution, all code examples in these files are
519 hereby placed into the public domain.  You are permitted and
520 encouraged to use this code in your own programs for fun or for profit
521 as you see fit.  A simple comment in the code giving credit would be
522 courteous but is not required.
523
524
525
526
527 =cut