Hash::Util tests should check if Hash::Util has been built, not
[perl.git] / pod / perlfaq1.pod
1 =head1 NAME
2
3 perlfaq1 - General Questions About Perl ($Revision: 1.19 $, $Date: 2005/12/31 00:54:37 $)
4
5 =head1 DESCRIPTION
6
7 This section of the FAQ answers very general, high-level questions
8 about Perl.
9
10 =head2 What is Perl?
11
12 Perl is a high-level programming language with an eclectic heritage
13 written by Larry Wall and a cast of thousands.  It derives from the
14 ubiquitous C programming language and to a lesser extent from sed,
15 awk, the Unix shell, and at least a dozen other tools and languages.
16 Perl's process, file, and text manipulation facilities make it
17 particularly well-suited for tasks involving quick prototyping, system
18 utilities, software tools, system management tasks, database access,
19 graphical programming, networking, and world wide web programming.
20 These strengths make it especially popular with system administrators
21 and CGI script authors, but mathematicians, geneticists, journalists,
22 and even managers also use Perl.  Maybe you should, too.
23
24 =head2 Who supports Perl?  Who develops it?  Why is it free?
25
26 The original culture of the pre-populist Internet and the deeply-held
27 beliefs of Perl's author, Larry Wall, gave rise to the free and open
28 distribution policy of perl.  Perl is supported by its users.  The
29 core, the standard Perl library, the optional modules, and the
30 documentation you're reading now were all written by volunteers.  See
31 the personal note at the end of the README file in the perl source
32 distribution for more details.  See L<perlhist> (new as of 5.005)
33 for Perl's milestone releases.
34
35 In particular, the core development team (known as the Perl Porters)
36 are a rag-tag band of highly altruistic individuals committed to
37 producing better software for free than you could hope to purchase for
38 money.  You may snoop on pending developments via the archives at
39 http://www.xray.mpe.mpg.de/mailing-lists/perl5-porters/
40 and http://archive.develooper.com/perl5-porters@perl.org/
41 or the news gateway nntp://nntp.perl.org/perl.perl5.porters or
42 its web interface at http://nntp.perl.org/group/perl.perl5.porters ,
43 or read the faq at http://simon-cozens.org/writings/p5p-faq ,
44 or you can subscribe to the mailing list by sending
45 perl5-porters-request@perl.org a subscription request
46 (an empty message with no subject is fine).
47
48 While the GNU project includes Perl in its distributions, there's no
49 such thing as "GNU Perl".  Perl is not produced nor maintained by the
50 Free Software Foundation.  Perl's licensing terms are also more open
51 than GNU software's tend to be.
52
53 You can get commercial support of Perl if you wish, although for most
54 users the informal support will more than suffice.  See the answer to
55 "Where can I buy a commercial version of perl?" for more information.
56
57 =head2 Which version of Perl should I use?
58
59 (contributed by brian d foy)
60
61 There is often a matter of opinion and taste, and there isn't any
62 one answer that fits anyone.  In general, you want to use either
63 the current stable release, or the stable release immediately prior
64 to that one.  Currently, those are perl5.8.x and perl5.6.x, respectively.
65
66 Beyond that, you have to consider several things and decide which
67 is best for you.
68
69 =over 4
70
71 =item *
72
73 If things aren't broken, upgrading perl may break
74 them (or at least issue new warnings).
75
76 =item *
77
78 The latest versions of perl have more bug fixes.
79
80 =item *
81
82 The Perl community is geared toward supporting the most
83 recent releases, so you'll have an easier time finding help for
84 those.
85
86 =item *
87
88 Versions prior to perl5.004 had serious security problems with
89 buffer overflows, and in some cases have CERT advisories (for
90 instance, http://www.cert.org/advisories/CA-1997-17.html ).
91
92 =item *
93
94 The latest versions are probably the least deployed and
95 widely tested, so you may want to wait a few months after their
96 release and see what problems others have if you are risk averse.
97
98 =item *
99
100 The immediate, previous releases (i.e. perl5.6.x ) are usually
101 maintained for a while, although not at the same level as the
102 current releases.
103
104 =item *
105
106 No one is actively supporting perl4.x.  Five years ago it was
107 a dead camel carcass (according to this document).  Now it's barely
108 a skeleton as its whitewashed bones have fractured or eroded.
109
110 =item *
111
112 There is no perl6.x for the next couple of years.  Stay tuned,
113 but don't worry that you'll have to change major versions of Perl
114 soon (i.e. before 2006).
115
116 =item *
117
118 There are really two tracks of perl development: a
119 maintenance version and an experimental version.  The
120 maintenance versions are stable, and have an even number
121 as the minor release (i.e. perl5.8.x, where 8 is the minor
122 release).  The experimental versions may include features that
123 don't make it into the stable versions, and have an odd number
124 as the minor release (i.e. perl5.9.x, where 9 is the minor release).
125
126 =back
127
128
129 =head2 What are perl4, perl5, or perl6?
130
131 (contributed by brian d foy)
132
133 In short, perl4 is the past, perl5 is the present, and perl6 is the
134 future.
135
136 The number after perl (i.e. the 5 after perl5) is the major release
137 of the perl interpreter as well as the version of the language.  Each
138 major version has significant differences that earlier versions cannot
139 support.
140
141 The current major release of Perl is perl5, and was released in 1994.
142 It can run scripts from the previous major release, perl4 (March 1991),
143 but has significant differences. It introduced the concept of references,
144 complex data structures, and modules.  The perl5 interpreter was a
145 complete re-write of the previous perl sources.
146
147 Perl6 is the next major version of Perl, but it's still in development
148 in both its syntax and design.  The work started in 2002 and is still
149 ongoing.  Many of the most interesting features have shown up in the
150 latest versions of perl5, and some perl5 modules allow you to use some
151 perl6 syntax in your programs.  You can learn more about perl6 at
152 http://dev.perl.org/perl6/ .
153
154 See L<perlhist> for a history of Perl revisions.
155
156 =head2 What is Ponie?
157
158 At The O'Reilly Open Source Software Convention in 2003, Artur
159 Bergman, Fotango, and The Perl Foundation announced a project to
160 run perl5 on the Parrot virtual machine named Ponie. Ponie stands for
161 Perl On New Internal Engine.  The Perl 5.10 language implementation
162 will be used for Ponie, and there will be no language level
163 differences between perl5 and ponie.  Ponie is not a complete rewrite
164 of perl5.
165
166 For more details, see http://www.poniecode.org/
167
168 =head2 What is perl6?
169
170 At The Second O'Reilly Open Source Software Convention, Larry Wall
171 announced Perl6 development would begin in earnest. Perl6 was an oft
172 used term for Chip Salzenberg's project to rewrite Perl in C++ named
173 Topaz. However, Topaz provided valuable insights to the next version
174 of Perl and its implementation, but was ultimately abandoned.
175
176 If you want to learn more about Perl6, or have a desire to help in
177 the crusade to make Perl a better place then peruse the Perl6 developers
178 page at http://dev.perl.org/perl6/ and get involved.
179
180 Perl6 is not scheduled for release yet, and Perl5 will still be supported
181 for quite awhile after its release. Do not wait for Perl6 to do whatever
182 you need to do.
183
184 "We're really serious about reinventing everything that needs reinventing."
185 --Larry Wall
186
187 =head2 How stable is Perl?
188
189 Production releases, which incorporate bug fixes and new functionality,
190 are widely tested before release.  Since the 5.000 release, we have
191 averaged only about one production release per year.
192
193 Larry and the Perl development team occasionally make changes to the
194 internal core of the language, but all possible efforts are made toward
195 backward compatibility.  While not quite all perl4 scripts run flawlessly
196 under perl5, an update to perl should nearly never invalidate a program
197 written for an earlier version of perl (barring accidental bug fixes
198 and the rare new keyword).
199
200 =head2 Is Perl difficult to learn?
201
202 No, Perl is easy to start learning--and easy to keep learning.  It looks
203 like most programming languages you're likely to have experience
204 with, so if you've ever written a C program, an awk script, a shell
205 script, or even a BASIC program, you're already partway there.
206
207 Most tasks only require a small subset of the Perl language.  One of
208 the guiding mottos for Perl development is "there's more than one way
209 to do it" (TMTOWTDI, sometimes pronounced "tim toady").  Perl's
210 learning curve is therefore shallow (easy to learn) and long (there's
211 a whole lot you can do if you really want).
212
213 Finally, because Perl is frequently (but not always, and certainly not by
214 definition) an interpreted language, you can write your programs and test
215 them without an intermediate compilation step, allowing you to experiment
216 and test/debug quickly and easily.  This ease of experimentation flattens
217 the learning curve even more.
218
219 Things that make Perl easier to learn: Unix experience, almost any kind
220 of programming experience, an understanding of regular expressions, and
221 the ability to understand other people's code.  If there's something you
222 need to do, then it's probably already been done, and a working example is
223 usually available for free.  Don't forget the new perl modules, either.
224 They're discussed in Part 3 of this FAQ, along with CPAN, which is
225 discussed in Part 2.
226
227 =head2 How does Perl compare with other languages like Java, Python, REXX, Scheme, or Tcl?
228
229 Favorably in some areas, unfavorably in others.  Precisely which areas
230 are good and bad is often a personal choice, so asking this question
231 on Usenet runs a strong risk of starting an unproductive Holy War.
232
233 Probably the best thing to do is try to write equivalent code to do a
234 set of tasks.  These languages have their own newsgroups in which you
235 can learn about (but hopefully not argue about) them.
236
237 Some comparison documents can be found at http://www.perl.com/doc/FMTEYEWTK/versus/
238 if you really can't stop yourself.
239
240 =head2 Can I do [task] in Perl?
241
242 Perl is flexible and extensible enough for you to use on virtually any
243 task, from one-line file-processing tasks to large, elaborate systems.
244 For many people, Perl serves as a great replacement for shell scripting.
245 For others, it serves as a convenient, high-level replacement for most of
246 what they'd program in low-level languages like C or C++.  It's ultimately
247 up to you (and possibly your management) which tasks you'll use Perl
248 for and which you won't.
249
250 If you have a library that provides an API, you can make any component
251 of it available as just another Perl function or variable using a Perl
252 extension written in C or C++ and dynamically linked into your main
253 perl interpreter.  You can also go the other direction, and write your
254 main program in C or C++, and then link in some Perl code on the fly,
255 to create a powerful application.  See L<perlembed>.
256
257 That said, there will always be small, focused, special-purpose
258 languages dedicated to a specific problem domain that are simply more
259 convenient for certain kinds of problems.  Perl tries to be all things
260 to all people, but nothing special to anyone.  Examples of specialized
261 languages that come to mind include prolog and matlab.
262
263 =head2 When shouldn't I program in Perl?
264
265 When your manager forbids it--but do consider replacing them :-).
266
267 Actually, one good reason is when you already have an existing
268 application written in another language that's all done (and done
269 well), or you have an application language specifically designed for a
270 certain task (e.g. prolog, make).
271
272 For various reasons, Perl is probably not well-suited for real-time
273 embedded systems, low-level operating systems development work like
274 device drivers or context-switching code, complex multi-threaded
275 shared-memory applications, or extremely large applications.  You'll
276 notice that perl is not itself written in Perl.
277
278 The new, native-code compiler for Perl may eventually reduce the
279 limitations given in the previous statement to some degree, but understand
280 that Perl remains fundamentally a dynamically typed language, not
281 a statically typed one.  You certainly won't be chastised if you don't
282 trust nuclear-plant or brain-surgery monitoring code to it.  And Larry
283 will sleep easier, too--Wall Street programs not withstanding. :-)
284
285 =head2 What's the difference between "perl" and "Perl"?
286
287 One bit.  Oh, you weren't talking ASCII? :-) Larry now uses "Perl" to
288 signify the language proper and "perl" the implementation of it,
289 i.e. the current interpreter.  Hence Tom's quip that "Nothing but perl
290 can parse Perl."  You may or may not choose to follow this usage.  For
291 example, parallelism means "awk and perl" and "Python and Perl" look
292 OK, while "awk and Perl" and "Python and perl" do not.  But never
293 write "PERL", because perl is not an acronym, apocryphal
294 folklore and post-facto expansions notwithstanding.
295
296 =head2 Is it a Perl program or a Perl script?
297
298 Larry doesn't really care.  He says (half in jest) that "a script is
299 what you give the actors.  A program is what you give the audience."
300
301 Originally, a script was a canned sequence of normally interactive
302 commands--that is, a chat script.  Something like a UUCP or PPP chat
303 script or an expect script fits the bill nicely, as do configuration
304 scripts run by a program at its start up, such F<.cshrc> or F<.ircrc>,
305 for example.  Chat scripts were just drivers for existing programs,
306 not stand-alone programs in their own right.
307
308 A computer scientist will correctly explain that all programs are
309 interpreted and that the only question is at what level.  But if you
310 ask this question of someone who isn't a computer scientist, they might
311 tell you that a I<program> has been compiled to physical machine code
312 once and can then be run multiple times, whereas a I<script> must be
313 translated by a program each time it's used.
314
315 Perl programs are (usually) neither strictly compiled nor strictly
316 interpreted.  They can be compiled to a byte-code form (something of a
317 Perl virtual machine) or to completely different languages, like C or
318 assembly language.  You can't tell just by looking at it whether the
319 source is destined for a pure interpreter, a parse-tree interpreter,
320 a byte-code interpreter, or a native-code compiler, so it's hard to give
321 a definitive answer here.
322
323 Now that "script" and "scripting" are terms that have been seized by
324 unscrupulous or unknowing marketeers for their own nefarious purposes,
325 they have begun to take on strange and often pejorative meanings,
326 like "non serious" or "not real programming".  Consequently, some Perl
327 programmers prefer to avoid them altogether.
328
329 =head2 What is a JAPH?
330
331 These are the "just another perl hacker" signatures that some people
332 sign their postings with.  Randal Schwartz made these famous.  About
333 100 of the earlier ones are available from
334 http://www.cpan.org/misc/japh .
335
336 =head2 Where can I get a list of Larry Wall witticisms?
337
338 Over a hundred quips by Larry, from postings of his or source code,
339 can be found at http://www.cpan.org/misc/lwall-quotes.txt.gz .
340
341 =head2 How can I convince my sysadmin/supervisor/employees to use version 5/5.6.1/Perl instead of some other language?
342
343 If your manager or employees are wary of unsupported software, or
344 software which doesn't officially ship with your operating system, you
345 might try to appeal to their self-interest.  If programmers can be
346 more productive using and utilizing Perl constructs, functionality,
347 simplicity, and power, then the typical manager/supervisor/employee
348 may be persuaded.  Regarding using Perl in general, it's also
349 sometimes helpful to point out that delivery times may be reduced
350 using Perl compared to other languages.
351
352 If you have a project which has a bottleneck, especially in terms of
353 translation or testing, Perl almost certainly will provide a viable,
354 quick solution.  In conjunction with any persuasion effort, you
355 should not fail to point out that Perl is used, quite extensively, and
356 with extremely reliable and valuable results, at many large computer
357 software and hardware companies throughout the world.  In fact,
358 many Unix vendors now ship Perl by default.  Support is usually
359 just a news-posting away, if you can't find the answer in the
360 I<comprehensive> documentation, including this FAQ.
361
362 See http://www.perl.org/advocacy/ for more information.
363
364 If you face reluctance to upgrading from an older version of perl,
365 then point out that version 4 is utterly unmaintained and unsupported
366 by the Perl Development Team.  Another big sell for Perl5 is the large
367 number of modules and extensions which greatly reduce development time
368 for any given task.  Also mention that the difference between version
369 4 and version 5 of Perl is like the difference between awk and C++.
370 (Well, OK, maybe it's not quite that distinct, but you get the idea.)
371 If you want support and a reasonable guarantee that what you're
372 developing will continue to work in the future, then you have to run
373 the supported version.  As of December 2003 that means running either
374 5.8.2 (released in November 2003), or one of the older releases like
375 5.6.2 (also released in November 2003; a maintenance release to let perl
376 5.6 compile on newer systems as 5.6.1 was released in April 2001) or
377 5.005_03 (released in March 1999),
378 although 5.004_05 isn't that bad if you B<absolutely> need such an old
379 version (released in April 1999) for stability  reasons.
380 Anything older than 5.004_05 shouldn't be used.
381
382 Of particular note is the massive bug hunt for buffer overflow
383 problems that went into the 5.004 release.  All releases prior to
384 that, including perl4, are considered insecure and should be upgraded
385 as soon as possible.
386
387 In August 2000 in all Linux distributions a new security problem was
388 found in the optional 'suidperl' (not built or installed by default)
389 in all the Perl branches 5.6, 5.005, and 5.004, see
390 http://www.cpan.org/src/5.0/sperl-2000-08-05/
391 Perl maintenance releases 5.6.1 and 5.8.0 have this security hole closed.
392 Most, if not all, Linux distribution have patches for this
393 vulnerability available, see http://www.linuxsecurity.com/advisories/ ,
394 but the most recommendable way is to upgrade to at least Perl 5.6.1.
395
396 =head1 AUTHOR AND COPYRIGHT
397
398 Copyright (c) 1997-2006 Tom Christiansen, Nathan Torkington, and
399 other authors as noted. All rights reserved.
400
401 This documentation is free; you can redistribute it and/or modify it
402 under the same terms as Perl itself.
403
404 Irrespective of its distribution, all code examples here are in the public
405 domain.  You are permitted and encouraged to use this code and any
406 derivatives thereof in your own programs for fun or for profit as you
407 see fit.  A simple comment in the code giving credit to the FAQ would
408 be courteous but is not required.