Upgrade to Tie::File 0.20.
[perl.git] / pod / perlfaq1.pod
1 =head1 NAME
2
3 perlfaq1 - General Questions About Perl ($Revision: 1.7 $, $Date: 2002/02/21 14:49:15 $)
4
5 =head1 DESCRIPTION
6
7 This section of the FAQ answers very general, high-level questions
8 about Perl.
9
10 =head2 What is Perl?
11
12 Perl is a high-level programming language with an eclectic heritage
13 written by Larry Wall and a cast of thousands.  It derives from the
14 ubiquitous C programming language and to a lesser extent from sed,
15 awk, the Unix shell, and at least a dozen other tools and languages.
16 Perl's process, file, and text manipulation facilities make it
17 particularly well-suited for tasks involving quick prototyping, system
18 utilities, software tools, system management tasks, database access,
19 graphical programming, networking, and world wide web programming.
20 These strengths make it especially popular with system administrators
21 and CGI script authors, but mathematicians, geneticists, journalists,
22 and even managers also use Perl.  Maybe you should, too.
23
24 =head2 Who supports Perl?  Who develops it?  Why is it free?
25
26 The original culture of the pre-populist Internet and the deeply-held
27 beliefs of Perl's author, Larry Wall, gave rise to the free and open
28 distribution policy of perl.  Perl is supported by its users.  The
29 core, the standard Perl library, the optional modules, and the
30 documentation you're reading now were all written by volunteers.  See
31 the personal note at the end of the README file in the perl source
32 distribution for more details.  See L<perlhist> (new as of 5.005)
33 for Perl's milestone releases.
34
35 In particular, the core development team (known as the Perl Porters)
36 are a rag-tag band of highly altruistic individuals committed to
37 producing better software for free than you could hope to purchase for
38 money.  You may snoop on pending developments via the archives at
39 http://www.xray.mpe.mpg.de/mailing-lists/perl5-porters/ 
40 and http://archive.develooper.com/perl5-porters@perl.org/ 
41 or the news gateway nntp://nntp.perl.org/perl.perl5.porters or
42 its web interface at http://nntp.perl.org/group/perl.perl5.porters ,
43 or read the faq at http://perlhacker.org/p5p-faq,
44 or you can subscribe to the mailing list by sending
45 perl5-porters-request@perl.org a subscription request
46 (an empty message with no subject is fine).
47
48 While the GNU project includes Perl in its distributions, there's no
49 such thing as "GNU Perl".  Perl is not produced nor maintained by the
50 Free Software Foundation.  Perl's licensing terms are also more open
51 than GNU software's tend to be.
52
53 You can get commercial support of Perl if you wish, although for most
54 users the informal support will more than suffice.  See the answer to
55 "Where can I buy a commercial version of perl?" for more information.
56
57 =head2 Which version of Perl should I use?
58
59 You should definitely use version 5.  Version 4 is old, limited, and
60 no longer maintained; its last patch (4.036) was in 1992, long ago and
61 far away.  Sure, it's stable, but so is anything that's dead; in fact,
62 perl4 had been called a dead, flea-bitten camel carcass.  The most recent
63 production release is 5.6 (although 5.005_03 is still supported).
64 The most cutting-edge development release is 5.7.  Further references
65 to the Perl language in this document refer to the production release
66 unless otherwise specified.  There may be one or more official bug fixes
67 by the time you read this, and also perhaps some experimental versions
68 on the way to the next release.  All releases prior to 5.004 were subject
69 to buffer overruns, a grave security issue.
70
71 =head2 What are perl4 and perl5?
72
73 Perl4 and perl5 are informal names for different versions of the Perl
74 programming language.  It's easier to say "perl5" than it is to say
75 "the 5(.004) release of Perl", but some people have interpreted this
76 to mean there's a language called "perl5", which isn't the case.
77 Perl5 is merely the popular name for the fifth major release (October 1994),
78 while perl4 was the fourth major release (March 1991).  There was also a
79 perl1 (in January 1988), a perl2 (June 1988), and a perl3 (October 1989).
80
81 The 5.0 release is, essentially, a ground-up rewrite of the original
82 perl source code from releases 1 through 4.  It has been modularized,
83 object-oriented, tweaked, trimmed, and optimized until it almost doesn't
84 look like the old code.  However, the interface is mostly the same, and
85 compatibility with previous releases is very high. 
86 See L<perltrap/"Perl4 to Perl5 Traps">.
87
88 To avoid the "what language is perl5?" confusion, some people prefer to
89 simply use "perl" to refer to the latest version of perl and avoid using
90 "perl5" altogether.  It's not really that big a deal, though.
91
92 See L<perlhist> for a history of Perl revisions.
93
94 =head2 What is perl6?
95
96 At The Second O'Reilly Open Source Software Convention, Larry Wall            
97 announced Perl6 development would begin in earnest. Perl6 was an oft
98 used term for Chip Salzenberg's project to rewrite Perl in C++ named
99 Topaz. However, Topaz provided valuable insights to the next version
100 of Perl and its implementation, but was ultimately abandoned.   
101
102 If you want to learn more about Perl6, or have a desire to help in 
103 the crusade to make Perl a better place then peruse the Perl6 developers 
104 page at http://dev.perl.org/perl6/ and get involved.
105
106 Perl6 is not scheduled for release yet, and Perl5 will still be supported
107 for quite awhile after its release. Do not wait for Perl6 to do whatever
108 you need to do.
109
110 "We're really serious about reinventing everything that needs reinventing."
111 --Larry Wall
112
113 =head2 How stable is Perl?
114
115 Production releases, which incorporate bug fixes and new functionality,
116 are widely tested before release.  Since the 5.000 release, we have
117 averaged only about one production release per year.
118
119 Larry and the Perl development team occasionally make changes to the
120 internal core of the language, but all possible efforts are made toward
121 backward compatibility.  While not quite all perl4 scripts run flawlessly
122 under perl5, an update to perl should nearly never invalidate a program
123 written for an earlier version of perl (barring accidental bug fixes
124 and the rare new keyword).
125
126 =head2 Is Perl difficult to learn?
127
128 No, Perl is easy to start learning--and easy to keep learning.  It looks
129 like most programming languages you're likely to have experience
130 with, so if you've ever written a C program, an awk script, a shell
131 script, or even a BASIC program, you're already partway there.
132
133 Most tasks only require a small subset of the Perl language.  One of
134 the guiding mottos for Perl development is "there's more than one way
135 to do it" (TMTOWTDI, sometimes pronounced "tim toady").  Perl's
136 learning curve is therefore shallow (easy to learn) and long (there's
137 a whole lot you can do if you really want).
138
139 Finally, because Perl is frequently (but not always, and certainly not by
140 definition) an interpreted language, you can write your programs and test
141 them without an intermediate compilation step, allowing you to experiment
142 and test/debug quickly and easily.  This ease of experimentation flattens
143 the learning curve even more.
144
145 Things that make Perl easier to learn: Unix experience, almost any kind
146 of programming experience, an understanding of regular expressions, and
147 the ability to understand other people's code.  If there's something you
148 need to do, then it's probably already been done, and a working example is
149 usually available for free.  Don't forget the new perl modules, either.
150 They're discussed in Part 3 of this FAQ, along with CPAN, which is
151 discussed in Part 2.
152
153 =head2 How does Perl compare with other languages like Java, Python, REXX, Scheme, or Tcl?
154
155 Favorably in some areas, unfavorably in others.  Precisely which areas
156 are good and bad is often a personal choice, so asking this question
157 on Usenet runs a strong risk of starting an unproductive Holy War.
158
159 Probably the best thing to do is try to write equivalent code to do a
160 set of tasks.  These languages have their own newsgroups in which you
161 can learn about (but hopefully not argue about) them.
162
163 Some comparison documents can be found at http://language.perl.com/versus/
164 if you really can't stop yourself.
165
166 =head2 Can I do [task] in Perl?
167
168 Perl is flexible and extensible enough for you to use on virtually any
169 task, from one-line file-processing tasks to large, elaborate systems.
170 For many people, Perl serves as a great replacement for shell scripting.
171 For others, it serves as a convenient, high-level replacement for most of
172 what they'd program in low-level languages like C or C++.  It's ultimately
173 up to you (and possibly your management) which tasks you'll use Perl
174 for and which you won't.
175
176 If you have a library that provides an API, you can make any component
177 of it available as just another Perl function or variable using a Perl
178 extension written in C or C++ and dynamically linked into your main
179 perl interpreter.  You can also go the other direction, and write your
180 main program in C or C++, and then link in some Perl code on the fly,
181 to create a powerful application.  See L<perlembed>.
182
183 That said, there will always be small, focused, special-purpose
184 languages dedicated to a specific problem domain that are simply more
185 convenient for certain kinds of problems.  Perl tries to be all things
186 to all people, but nothing special to anyone.  Examples of specialized
187 languages that come to mind include prolog and matlab.
188
189 =head2 When shouldn't I program in Perl?
190
191 When your manager forbids it--but do consider replacing them :-).
192
193 Actually, one good reason is when you already have an existing
194 application written in another language that's all done (and done
195 well), or you have an application language specifically designed for a
196 certain task (e.g. prolog, make).
197
198 For various reasons, Perl is probably not well-suited for real-time
199 embedded systems, low-level operating systems development work like
200 device drivers or context-switching code, complex multi-threaded
201 shared-memory applications, or extremely large applications.  You'll
202 notice that perl is not itself written in Perl.
203
204 The new, native-code compiler for Perl may eventually reduce the
205 limitations given in the previous statement to some degree, but understand
206 that Perl remains fundamentally a dynamically typed language, not
207 a statically typed one.  You certainly won't be chastised if you don't
208 trust nuclear-plant or brain-surgery monitoring code to it.  And Larry
209 will sleep easier, too--Wall Street programs not withstanding. :-)
210
211 =head2 What's the difference between "perl" and "Perl"?
212
213 One bit.  Oh, you weren't talking ASCII? :-) Larry now uses "Perl" to
214 signify the language proper and "perl" the implementation of it,
215 i.e. the current interpreter.  Hence Tom's quip that "Nothing but perl
216 can parse Perl."  You may or may not choose to follow this usage.  For
217 example, parallelism means "awk and perl" and "Python and Perl" look
218 OK, while "awk and Perl" and "Python and perl" do not.  But never
219 write "PERL", because perl is not an acronym, apocryphal
220 folklore and post-facto expansions notwithstanding.
221
222 =head2 Is it a Perl program or a Perl script?
223
224 Larry doesn't really care.  He says (half in jest) that "a script is
225 what you give the actors.  A program is what you give the audience."
226
227 Originally, a script was a canned sequence of normally interactive
228 commands--that is, a chat script.  Something like a UUCP or PPP chat
229 script or an expect script fits the bill nicely, as do configuration
230 scripts run by a program at its start up, such F<.cshrc> or F<.ircrc>,
231 for example.  Chat scripts were just drivers for existing programs,
232 not stand-alone programs in their own right.
233
234 A computer scientist will correctly explain that all programs are
235 interpreted and that the only question is at what level.  But if you
236 ask this question of someone who isn't a computer scientist, they might
237 tell you that a I<program> has been compiled to physical machine code
238 once and can then be run multiple times, whereas a I<script> must be
239 translated by a program each time it's used.
240
241 Perl programs are (usually) neither strictly compiled nor strictly
242 interpreted.  They can be compiled to a byte-code form (something of a
243 Perl virtual machine) or to completely different languages, like C or
244 assembly language.  You can't tell just by looking at it whether the
245 source is destined for a pure interpreter, a parse-tree interpreter,
246 a byte-code interpreter, or a native-code compiler, so it's hard to give
247 a definitive answer here.
248
249 Now that "script" and "scripting" are terms that have been seized by
250 unscrupulous or unknowing marketeers for their own nefarious purposes,
251 they have begun to take on strange and often pejorative meanings,
252 like "non serious" or "not real programming".  Consequently, some Perl
253 programmers prefer to avoid them altogether.
254
255 =head2 What is a JAPH?
256
257 These are the "just another perl hacker" signatures that some people
258 sign their postings with.  Randal Schwartz made these famous.  About
259 100 of the earlier ones are available from
260 http://www.cpan.org/misc/japh .
261
262 =head2 Where can I get a list of Larry Wall witticisms?
263
264 Over a hundred quips by Larry, from postings of his or source code,
265 can be found at http://www.cpan.org/misc/lwall-quotes.txt.gz .
266
267 =head2 How can I convince my sysadmin/supervisor/employees to use version 5/5.6.1/Perl instead of some other language?
268
269 If your manager or employees are wary of unsupported software, or
270 software which doesn't officially ship with your operating system, you
271 might try to appeal to their self-interest.  If programmers can be
272 more productive using and utilizing Perl constructs, functionality,
273 simplicity, and power, then the typical manager/supervisor/employee
274 may be persuaded.  Regarding using Perl in general, it's also
275 sometimes helpful to point out that delivery times may be reduced
276 using Perl compared to other languages.
277
278 If you have a project which has a bottleneck, especially in terms of
279 translation or testing, Perl almost certainly will provide a viable,
280 quick solution.  In conjunction with any persuasion effort, you
281 should not fail to point out that Perl is used, quite extensively, and
282 with extremely reliable and valuable results, at many large computer
283 software and hardware companies throughout the world.  In fact,
284 many Unix vendors now ship Perl by default.  Support is usually
285 just a news-posting away, if you can't find the answer in the
286 I<comprehensive> documentation, including this FAQ.
287
288 See http://www.perl.org/advocacy/ for more information.
289
290 If you face reluctance to upgrading from an older version of perl,
291 then point out that version 4 is utterly unmaintained and unsupported
292 by the Perl Development Team.  Another big sell for Perl5 is the large
293 number of modules and extensions which greatly reduce development time
294 for any given task.  Also mention that the difference between version
295 4 and version 5 of Perl is like the difference between awk and C++.
296 (Well, OK, maybe it's not quite that distinct, but you get the idea.)
297 If you want support and a reasonable guarantee that what you're
298 developing will continue to work in the future, then you have to run
299 the supported version.  As of January 2002 that probably means
300 running either of the releases 5.6.1 (released in April 2001) or
301 5.005_03 (released in March 1999), although 5.004_05 isn't that bad
302 if you B<absolutely> need such an old version (released in April 1999)
303 for stability reasons.  Anything older than 5.004_05 shouldn't be used.
304
305 Of particular note is the massive bug hunt for buffer overflow
306 problems that went into the 5.004 release.  All releases prior to
307 that, including perl4, are considered insecure and should be upgraded
308 as soon as possible.
309
310 In August 2000 in all Linux distributions a new security problem was
311 found in the optional 'suidperl' (not built or installed by default)
312 in all the Perl branches 5.6, 5.005, and 5.004, see
313 http://www.cpan.org/src/5.0/sperl-2000-08-05/
314 Perl maintenance releases 5.6.1 and 5.8.0 have this security hole closed.
315 Most, if not all, Linux distribution have patches for this
316 vulnerability available, see http://www.linuxsecurity.com/advisories/ ,
317 but the most recommendable way is to upgrade to at least Perl 5.6.1.
318
319 =head1 AUTHOR AND COPYRIGHT
320
321 Copyright (c) 1997, 1998, 1999, 2000, 2001 Tom Christiansen and Nathan
322 Torkington.  All rights reserved.
323
324 This documentation is free; you can redistribute it and/or modify it
325 under the same terms as Perl itself.
326
327 Irrespective of its distribution, all code examples here are in the public
328 domain.  You are permitted and encouraged to use this code and any
329 derivatives thereof in your own programs for fun or for profit as you
330 see fit.  A simple comment in the code giving credit to the FAQ would
331 be courteous but is not required.